Britain’s Retreat from Kabul 1842

Het onherbergzame terrein, het onvergeeflijke en onvoorspelbare weer, de verscheurde stammenpolitiek, de turbulente betrekkingen met de plaatselijke bevolking en de gewapende burgers: dit zijn slechts enkele van de kwesties die tot de ondergang van Groot-Brittannië in Afghanistan leidden.

Het gaat hier niet om de meest recente oorlog in Afghanistan (hoewel het je vergeven zou worden als je dat dacht), maar om de vernedering van Groot-Brittannië in Kabul bijna 200 jaar geleden. Deze epische nederlaag vond plaats tijdens de allereerste Afghaanse oorlog en Anglo-invasie van Afghanistan in 1842.

Het was een tijd waarin de Britse koloniën, en ook de East India Trading Company, uiterst op hun hoede waren voor de Russische machtsuitbreiding in het Oosten. Men dacht dat een Russische invasie in Afghanistan daarvan een onvermijdelijk onderdeel zou zijn. Een dergelijke invasie werd natuurlijk uiteindelijk meer dan een eeuw later gerealiseerd met de Sovjet-Afghaanse oorlog van 1979-1989.

Deze periode in de 19e eeuw wordt door historici aangeduid als het ‘Grote Spel’, een touwtrekkerij tussen Oost en West over wie de controle over de regio zou krijgen. Hoewel het gebied tot op de dag van vandaag omstreden is, was de allereerste Afghaanse oorlog niet zozeer een nederlaag voor de Britten, maar eerder een complete vernedering: een militaire ramp van ongekende proporties, die misschien alleen geëvenaard wordt door de val van Singapore precies 100 jaar later.

In januari 1842, tijdens de Eerste Anglo-Afghaanse Oorlog, werd tijdens de terugtocht naar India de gehele Britse troepenmacht van ongeveer 16.000 manschappen en burgers vernietigd. Tot dan toe hadden het Britse leger en de privélegers van de Oost-Indische Compagnie over de hele wereld de reputatie ongelooflijk machtig te zijn en een bolwerk van Britse efficiëntie en orde: een voortzetting van dit succes werd verwacht in Afghanistan.

Bang voor de toegenomen Russische belangstelling voor het gebied besloten de Britten Afghanistan binnen te vallen en marcheerden begin 1839 onbedreigd Kabul binnen met een troepenmacht van ongeveer 16.000 tot 20.000 Britse en Indiase troepen die gezamenlijk bekend stonden als Indus. Maar amper drie jaar later was er slechts één bekende Britse overlevende die in januari 1842 Jalalabad binnendrong, nadat hij op de vlucht was geslagen voor het bloedbad dat zijn kameraden in Gandamak was aangericht.

Dost Mohammed

De bezetting in Kabul was vreedzaam genoeg begonnen. De Britten waren aanvankelijk geallieerd met de inheemse heerser Dost Mohammed, die er in het voorafgaande decennium in was geslaagd de verscheurde Afghaanse stammen te verenigen. Toen de Britten echter begonnen te vrezen dat Mohammed in bed lag met de Russen, werd hij afgezet en vervangen door een meer bruikbare (voor de Britten in ieder geval) heerser, Sjahoeja.

Helaas was de heerschappij van de Sjah niet zo veilig als de Britten hadden gewild, dus lieten zij twee brigades troepen en twee politieke helpers, Sir William Macnaghten en Sir Alexander Burns, achter in een poging de vrede te bewaren. Dit was echter niet zo eenvoudig als het leek.

Onderhuidse spanningen en wrok tegen de Britse bezettingsmacht borrelden in november 1841 op tot een regelrechte opstand van de plaatselijke bevolking. Zowel Burns als Macnaghten werden vermoord. De Britse troepen die ervoor hadden gekozen niet in het versterkte garnizoen in Kaboel te blijven maar in een kantonnement buiten de stad, waren omsingeld en volledig overgeleverd aan de genade van het Afghaanse volk. Eind december was de situatie levensgevaarlijk geworden; de Britten slaagden er echter in te onderhandelen over een ontsnapping naar het door de Britten gecontroleerde India.

Toen de opstand in volle hevigheid was, is het misschien verrassend dat de Britten door deze onderhandelingen Kaboel konden ontvluchten en zich naar Jalalabad begaven, ongeveer 90 mijl verderop. Het is mogelijk dat zij alleen mochten vertrekken om later het slachtoffer te kunnen worden van de hinderlaag bij Gandamak, maar of dit het geval is of niet, is onbekend. Exacte schattingen van het aantal mensen dat de stad verliet lopen uiteen, maar het waren ergens tussen de 2.000 en 5.000 troepen, plus burgers, echtgenotes, kinderen en kampvolgelingen.

Zowat 16.000 mensen evacueerden uiteindelijk Kaboel op 6 januari 1842. Zij werden geleid door de opperbevelhebber van de strijdkrachten op dat moment, generaal Elphinstone. Hoewel ze ongetwijfeld vluchtten voor hun leven, was hun terugtocht niet gemakkelijk. Velen kwamen om van koude, honger, blootstelling en uitputting tijdens de 90 mijl lange mars door de gevaarlijke Afghaanse bergen in afschuwelijke winterse omstandigheden. Terwijl de colonne zich terugtrok, werden zij ook belaagd door Afghaanse troepen die op mensen schoten terwijl zij marcheerden, van wie de meesten niet in staat waren zichzelf te verdedigen. De soldaten die nog gewapend waren probeerden een achterhoedegevecht te beginnen, maar met weinig succes.

Wat was begonnen als een haastige terugtocht werd al snel een dodenmars door de hel voor de vluchtende soldaten, omdat ze een voor een werden opgepakt, ondanks het verdrag dat hen toestond zich terug te trekken uit Kabul. Terwijl de Afghaanse troepen hun aanval op de terugtrekkende soldaten opvoerden, ontaardde de situatie uiteindelijk in een bloedbad toen de colonne bij de Khurd Kabul kwam, een smalle pas van ongeveer 5 mijl lang. Aan alle kanten ingesloten en in feite in de val, werden de Britten in stukken gescheurd, met meer dan 16.000 doden in enkele dagen tijd. Op 13 januari leek iedereen te zijn gesneuveld.

In de eerste bloedige nasleep van de strijd bleek dat slechts één man de slachting had overleefd. Zijn naam was assistent-chirurg William Brydon en op de een of andere manier strompelde hij op een dodelijk gewond paard de veiligheid van Jalalabad binnen, gadegeslagen door de Britse troepen die geduldig op hun komst zaten te wachten. Op de vraag wat er met het leger was gebeurd, antwoordde hij “Ik ben het leger”.

De gangbare theorie was dat Brydon had mogen leven om het verhaal te vertellen van wat er in Gandamak was gebeurd, en om anderen te ontmoedigen de Afghanen uit te dagen, opdat hen niet hetzelfde lot zou treffen. Nu wordt echter algemeen aangenomen dat sommige gijzelaars werden meegenomen en anderen erin slaagden te ontsnappen, maar dat deze overlevenden pas lang na het einde van de slag tevoorschijn kwamen.

Wat echter niet te ontkennen valt, is de absolute verschrikking die de terugtrekkende Britse soldaten en burgers overkwam, en wat een gruwelijk bloedbad die laatste stand moet zijn geweest. Het was ook een grote vernedering voor het Britse Rijk, dat zich volledig terugtrok uit Afghanistan en wiens reputatie ernstig was aangetast.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.