Großbritanniens Rückzug aus Kabul 1842

Das unwirtliche Terrain, das unbarmherzige und unberechenbare Wetter, die zerrissene Stammespolitik, die turbulenten Beziehungen zur lokalen Bevölkerung und zu bewaffneten Zivilisten: Dies sind nur einige der Probleme, die zum Untergang Großbritanniens in Afghanistan führten.

Dies bezieht sich nicht auf den jüngsten Krieg in Afghanistan (auch wenn man das denken könnte), sondern auf die Demütigung Großbritanniens in Kabul vor fast 200 Jahren. Diese epische Niederlage ereignete sich während des allerersten Afghanistankriegs und der englischen Invasion in Afghanistan im Jahr 1842.

Es war eine Zeit, in der die britischen Kolonien und auch die East India Trading Company der russischen Machtexpansion im Osten äußerst misstrauisch gegenüberstanden. Man ging davon aus, dass eine russische Invasion in Afghanistan unausweichlich dazugehören würde. Eine solche Invasion wurde natürlich erst mehr als ein Jahrhundert später mit dem sowjetisch-afghanischen Krieg von 1979-1989 verwirklicht.

Diese Zeit im 19. Jahrhundert wird von Historikern als „Great Game“ bezeichnet, als ein Tauziehen zwischen Ost und West um die Kontrolle der Region. Obwohl das Gebiet bis heute umkämpft ist, war der erste Afghanische Krieg für die Briten weniger eine Niederlage als vielmehr eine völlige Demütigung: ein militärisches Desaster von beispiellosem Ausmaß, das vielleicht nur noch vom Fall Singapurs genau 100 Jahre später übertroffen wurde.

Im Januar 1842, während des Ersten Anglo-Afghanischen Krieges, wurde auf dem Rückzug nach Indien die gesamte britische Streitmacht von etwa 16.000 Soldaten und Zivilisten vernichtet. Bis zu diesem Zeitpunkt hatten das britische Militär und die Privatarmeen der East India Company in der ganzen Welt den Ruf, unglaublich schlagkräftig zu sein und für britische Effizienz und Ordnung zu stehen: Man erwartete, dass sich dieser Erfolg in Afghanistan fortsetzen würde.

Aus Angst vor dem zunehmenden russischen Interesse an dem Gebiet beschlossen die Briten, in Afghanistan einzumarschieren, und marschierten Anfang 1839 mit einer Streitmacht von etwa 16.000 bis 20.000 britischen und indischen Truppen, die gemeinsam als Indus bekannt waren, unangefochten in Kabul ein. Doch nur drei Jahre später gab es nur einen einzigen bekannten britischen Überlebenden, der im Januar 1842 nach Jalalabad taumelte, nachdem er vor dem Gemetzel in Gandamak geflohen war.

Dost Mohammed

Die Besetzung Kabuls hatte friedlich begonnen. Die Briten waren ursprünglich mit dem einheimischen Herrscher Dost Mohammed verbündet, dem es in den vorangegangenen zehn Jahren gelungen war, die zersplitterten afghanischen Stämme zu vereinen. Als die Briten jedoch zu befürchten begannen, dass Mohammed mit den Russen unter einer Decke steckte, wurde er abgesetzt und durch einen (für die Briten) nützlicheren Herrscher, Schah Schuja, ersetzt.

Unglücklicherweise war die Herrschaft des Schahs nicht so sicher, wie die Briten es sich gewünscht hätten, so dass sie zwei Truppenbrigaden und zwei politische Berater, Sir William Macnaghten und Sir Alexander Burns, zurückließen, um zu versuchen, den Frieden zu wahren. Dies war jedoch nicht so einfach, wie es schien.

Unterschwellige Spannungen und Ressentiments gegenüber den britischen Besatzungstruppen entluden sich im November 1841 in einer regelrechten Rebellion der örtlichen Bevölkerung. Sowohl Burns als auch Macnaghten wurden ermordet. Die britischen Truppen, die sich dafür entschieden hatten, nicht in der befestigten Garnison in Kabul zu bleiben, sondern in einem Lager außerhalb der Stadt, waren umzingelt und der afghanischen Bevölkerung völlig ausgeliefert. Ende Dezember war die Lage gefährlich geworden, doch gelang es den Briten, eine Flucht ins britisch kontrollierte Indien auszuhandeln.

Angesichts des Aufstands ist es vielleicht überraschend, dass es den Briten durch diese Verhandlungen tatsächlich ermöglicht wurde, aus Kabul zu fliehen und sich ins etwa 90 Meilen entfernte Jalalabad zu begeben. Es könnte sein, dass sie nur deshalb gehen durften, um später Opfer des Hinterhalts in Gandamak zu werden, aber ob dies der Fall ist, ist nicht bekannt. Genaue Schätzungen über die Zahl der Menschen, die die Stadt verließen, gehen auseinander, aber es waren zwischen 2.000 und 5.000 Soldaten sowie Zivilisten, Ehefrauen, Kinder und Anhänger des Lagers.

Am 6. Januar 1842 verließen schließlich rund 16.000 Menschen Kabul. Sie wurden vom damaligen Oberbefehlshaber der Streitkräfte, General Elphinstone, angeführt. Obwohl sie zweifellos um ihr Leben flohen, war ihr Rückzug nicht einfach. Viele starben auf dem 90 Meilen langen Marsch durch die gefährlichen afghanischen Berge unter schrecklichen winterlichen Bedingungen an Kälte, Hunger, Entkräftung und Erschöpfung. Während des Rückzugs wurde die Kolonne auch von afghanischen Truppen bedrängt, die während des Marsches auf die Menschen schossen, von denen die meisten nicht in der Lage waren, sich zu verteidigen. Diejenigen Soldaten, die noch bewaffnet waren, versuchten, eine Nachhut zu bilden, aber mit wenig Erfolg.

Was als überstürzter Rückzug begonnen hatte, wurde für die Fliehenden schnell zu einem Todesmarsch durch die Hölle, da sie einer nach dem anderen abgeknallt wurden, obwohl der Vertrag ihnen den Rückzug aus Kabul überhaupt erst erlaubt hatte. Als die afghanischen Streitkräfte ihre Angriffe auf die sich zurückziehenden Soldaten verstärkten, wurde die Situation schließlich zu einem Massaker, als die Kolonne den Khurd Kabul erreichte, einen schmalen, etwa 5 Meilen langen Pass. Die Briten waren von allen Seiten eingekesselt und saßen praktisch in der Falle. Sie wurden in Stücke gerissen und verloren innerhalb weniger Tage über 16.000 Menschen. Am 13. Januar schien jeder getötet worden zu sein.

In den ersten blutigen Nachwehen der Schlacht schien es, als hätte nur ein Mann das Gemetzel überlebt. Sein Name war Assistant Surgeon William Brydon, und irgendwie humpelte er auf einem tödlich verwundeten Pferd in die Sicherheit von Dschalalabad, beobachtet von den britischen Truppen, die geduldig auf ihre Ankunft warteten. Auf die Frage, was mit der Armee geschehen sei, antwortete er: „Ich bin die Armee“.

Die gängige Theorie war, dass Brydon am Leben gelassen worden war, um zu erzählen, was in Gandamak geschehen war, und um andere davon abzuhalten, die Afghanen herauszufordern, damit ihnen nicht das gleiche Schicksal widerfährt. Heute wird jedoch allgemein angenommen, dass einige Geiseln genommen wurden und andere entkommen konnten, aber diese Überlebenden tauchten erst lange nach dem Ende der Schlacht auf.

Unbestreitbar ist jedoch das absolute Grauen, das über die sich zurückziehenden britischen Soldaten und Zivilisten hereinbrach, und was für ein grausiges Blutbad dieser letzte Widerstand gewesen sein muss. Es war auch eine völlige Demütigung für das britische Empire, das sich vollständig aus Afghanistan zurückzog und dessen Ruf schwer angeschlagen war.

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