Gruppenheime im 21. Jahrhundert

Früher nannte man sie Waisenhäuser, ein Ort für Kinder, die sonst nirgendwo hin konnten. Heute nennt man sie „Gruppenheime“, und obwohl ihr Einsatz im Laufe der Jahre abgenommen hat, sind sie immer noch ein wichtiger Bestandteil des US-Kinderfürsorgesystems: Jedes siebte Pflegekind lebt in einer Einrichtung.

Die Kinderfürsorge hat erkannt, dass es Kindern am besten geht, wenn sie zu Hause in einer Familie leben, und hat sich dafür eingesetzt, den Einsatz von Gruppenheimen zu minimieren. Und ein neues Bundesgesetz – die größte Umgestaltung des Pflegekinderwesens seit fast 40 Jahren – wird deren Nutzung noch stärker einschränken.

Der Family First Prevention Services Act, der im Februar unterzeichnet wurde, begrenzt zum ersten Mal die Bundesmittel für Gruppenheime. Zuvor gab es keine Begrenzungen, sagen Kinderfürsorgeexperten. Jetzt wird die Bundesregierung den Aufenthalt eines Kindes in einem Gruppenheim nicht länger als zwei Wochen bezahlen. Ausnahmen gelten für Jugendliche, die schwanger sind oder Eltern werden, und für Kinder in stationären Behandlungsprogrammen, die rund um die Uhr betreut werden.

Kalifornien und New York lehnten die Gesetzgebung ab, da sie die Einschränkungen für Gruppenheime als zu eng ansahen. Beamte des Staates New York befürchten, dass die Begrenzung der Bundesmittel für Gruppenheime die Bezirke zu viel Geld kosten wird.

Die Bestimmung über Gruppenheime folgt auf einen Bericht des US-Gesundheitsministeriums aus dem Jahr 2015, aus dem hervorging, dass 40 Prozent der in Gruppenheimen untergebrachten Jugendlichen keinen klinischen Grund, wie etwa eine diagnostizierte psychische Störung, für die Unterbringung in einem Gruppenheim hatten, statt in einer Familie. Experten für das Wohlergehen von Kindern sahen darin einen weiteren Beweis dafür, dass Gruppenheime als erste und nicht als letzte Möglichkeit eingesetzt werden.

„Aus rein philosophischer Sicht gibt es sicherlich Staaten, die der Überzeugung sind, dass eine gut geführte, gemeinschaftliche Betreuung von Kindern mindestens so gut ist wie eine mittelmäßige Familie – oder besser“, sagte Carroll Schroeder, Geschäftsführer der California Alliance of Child and Family Services, die sich für die Kinderfürsorge in diesem Staat einsetzt.

Aber in Kalifornien, so Schroeder, sind die meisten Kinderfürsorgebeamten der Meinung, dass die Heimunterbringung nur denjenigen Jugendlichen vorbehalten sein sollte, deren Bedürfnisse nach Betreuung und Behandlung nicht sicher und effektiv in einem familiären Umfeld erfüllt werden können.

„Unser Ziel sollte nicht sein, die Zahl der guten Einrichtungen zu erhöhen“, sagte er. „

Große Unterschiede

Etwa ein Viertel aller Bundesstaaten ist stark auf Gruppenheime angewiesen. Für sie bedeutet das neue Gesetz drastische Veränderungen, einschließlich Obergrenzen bei der Finanzierung und neue Pflegestandards für Gruppenheimanbieter, wie z.B. 24/7 Pflege und klinisches Personal vor Ort. Staaten mit Programmen, die sich nicht für die neuen Regeln qualifizieren, müssen entweder schließen oder die Rechnung ohne die Unterstützung des Bundes bezahlen, sagen Kinderwohlfahrtsexperten.

Jeder dieser Staaten hat seine eigenen besonderen Umstände, die zusammengenommen zu der sehr unterschiedlichen Nutzung von Gruppenheimen im ganzen Land beitragen, sagen Kinderwohlfahrtsexperten. Selbst innerhalb der Bundesstaaten variiert die Anzahl der Gruppenheime von Bezirk zu Bezirk, so ein Bericht von Chapin Hall, einem Forschungszweig der Universität Chicago für Kinderfürsorge, aus dem Jahr 2016.

Colorado, Rhode Island, West Virginia und Wyoming haben den höchsten Prozentsatz an Pflegekindern, die in Gruppenheimen leben, so ein Bericht der Annie E. Casey Foundation aus dem Jahr 2015, einer in Baltimore ansässigen Forschungs- und Interessengruppe für Kinderwohlfahrt. Landesweit ist die Zahl der Kinder, die in Gruppenheimen leben, seit 2009 jedoch um etwa 20 Prozent zurückgegangen, so der Chapin Hall-Bericht.

In einigen Bundesstaaten gibt es Gruppenheime schon seit Jahrhunderten, als religiöse Waisenhäuser Kinder aufnahmen, weil uneheliche Geburten als skandalös galten und arme Eltern als ungeeignet angesehen wurden. In anderen Staaten, wie Colorado und North Carolina, sind Gruppenheime Teil eines etablierten Geschäftsmodells.

Und in wieder anderen liegt es an der mangelnden Infrastruktur: Einige Staaten verfügen nicht über die nötigen Computersysteme, um schnell geeignete Pflegefamilien zu finden, so dass die Kinder als letzte Möglichkeit in einem Gruppenheim landen. In anderen Bundesstaaten, wie z. B. Kansas, gibt es einfach nicht genügend Pflegefamilien.

Ein Grund für die großen Unterschiede bei der erfassten Nutzung von Gruppenheimen ist die Art und Weise, wie diese Einrichtungen definiert werden, sagte Dana Weiner, eine politische Mitarbeiterin bei Chapin Hall und Mitverfasserin des Berichts von 2016.

Der offizielle Begriff für Kinder, die in einem institutionellen Rahmen leben, lautet „gemeinschaftliche Betreuung“, und dieser Begriff umfasst mehrere verschiedene Unterbringungssituationen. In Gruppenheimen leben in der Regel 7 bis 12 Kinder und erwachsene Betreuer.

Die stationären Behandlungseinrichtungen sind eine Mischung aus einem Gruppenheim und einem Krankenhaus. Sie bieten klinische Behandlung für Kinder mit Verhaltensstörungen und psychischen Erkrankungen.

In einigen Bundesstaaten gibt es eine große Anzahl von religiösen Einrichtungen, die sich auf einem großen Gelände befinden können, sagte sie. Zur Kategorie der Gemeinschaftsunterkünfte gehören auch Notunterkünfte, in denen Kinder untergebracht werden, bevor sie in eine Pflegefamilie kommen. In einigen Staaten werden alle Kinder, die in einer Gruppenunterkunft leben, in einen Topf geworfen, auch wenn es sich um eine vorübergehende Unterkunft handelt, was die Zahlen nach oben verschieben kann, so Weiner.

In Colorado, das seit jeher stark auf Gemeinschaftsunterbringung setzt, leben laut dem Bericht der Casey Foundation 35 Prozent der Kinder in Pflegefamilien in solchen Einrichtungen, der höchste Prozentsatz in den Vereinigten Staaten.

Das benachbarte Kansas hat mit 5 Prozent eine der niedrigsten Raten. Dennoch ist das Pflegesystem des Bundesstaates überlastet, und die Kinder müssen oft in den Büros der Kinderfürsorge schlafen, bis sie in eine Familie vermittelt werden können.

Wenn ein Staat viele Gruppenheime oder Unterkünfte hat, ist es wahrscheinlicher, dass er sich auf diese als Standardmechanismus verlässt, sagte Tracey Feild, Direktorin und Managerin der Strategiegruppe Kinderwohlfahrt bei der Casey Foundation. Und wenn ein Kind vorübergehend in einem Gruppenheim untergebracht wird, weil es dort am einfachsten untergebracht werden kann, und der Sachbearbeiter dann beschäftigt ist, wird das Kind am Ende viel länger in einem Gruppenheim leben, sagte sie.

„Wenn man es baut, werden sie kommen“, sagte Feild. „

Dem Bericht der Casey Foundation zufolge ist die Wahrscheinlichkeit, in einem Gruppenheim untergebracht zu werden, bei Jungen um 29 Prozent höher als bei Mädchen. Und schwarze und lateinamerikanische Jugendliche sind viel häufiger in einem Gruppenheim untergebracht als weiße Kinder. Bei afroamerikanischen Kindern ist die Wahrscheinlichkeit, in einer Gruppe untergebracht zu werden, um 18 % höher als bei weißen Kindern.

Diese Ungleichheiten haben tiefe Wurzeln in der Geschichte der USA, die bis in die Kolonialzeit zurückreichen, als viele indianische Kinder aus ihren Heimen entfernt und in Waisenhäusern oder Indianerschulen untergebracht wurden, so Jeremy Kohomban, Präsident und CEO des Children’s Village in New York City, einer Kinderschutzorganisation, die 1851 als Waisenhaus gegründet wurde. Arme Minderheitenkinder wurden oft als Probleme angesehen, die man lösen konnte, indem man sie von ihren Eltern und Gemeinschaften entfernte, sagte er. Diese Schulen und Gruppenheime wurden oft als die Lösung angesehen.

„Es gibt ein historisches Geschäftsmodell, Kinder in Betten zu stecken“, sagte Kohomban. „Und es gibt eine implizite Voreingenommenheit, die wir haben: Diese Kinder sind überwiegend schwarz und braun, einschließlich der Kinder von Ureinwohnern. Wenn diese beiden Dinge zusammenkommen, hat man eine Kraft, die Kinder weiterhin in stationäre Einrichtungen drängt.“

Vor vierzehn Jahren lebten laut Kohomban 95 Prozent der vom Kinderdorf betreuten Kinder in stationären Einrichtungen. Jetzt leben 40 Prozent in Gruppenbetreuung, während andere bei Familien leben, entweder bei ihren eigenen oder bei Pflegefamilien, und ihnen eine Reihe von Dienstleistungen angeboten werden, wie z. B. Beratung zu Hause und Unterstützung bei der Suche nach einer erschwinglichen Wohnung, sagte er. (Das Zentrum wird mit einer Kombination aus staatlichen, kommunalen, föderalen und philanthropischen Geldern betrieben.)

„Wenn man keine Alternative vorbereitet, bleibt man bei dem, was man hat“, sagte Kohomban.

Geschäftsmöglichkeiten

Seit fast hundert Jahren verlässt sich Colorado auf Gruppenheime, um Kinder zu betreuen, deren Eltern nicht in der Lage sind, sich um sie zu kümmern, wobei mehr Kinder in Gruppen untergebracht werden als in Pflegefamilien oder bei Verwandtenbetreuern. In der Vergangenheit hat der Staat bis zu tausend Pflegekinder pro Jahr in Heimen untergebracht, wie die Denver Post berichtet.

Dem Bericht der Casey Foundation zufolge hat der Bundesstaat immer noch die landesweit höchste Rate an Kindern, die in Gruppenheimen untergebracht werden. Aber in den letzten zehn Jahren hat der Staat darauf gedrängt, mehr Kinder in Familien unterzubringen, sagte Reggie Bicha, Geschäftsführerin des Colorado Department of Human Services.

Und das bedeutete, dass man sich mit den Betreibern von Gruppenheimen anlegte, die schon seit Jahren im Geschäft sind und die den Gesetzgeber unter Druck setzen, damit die Mittel weiter an sie fließen, sagte er. Da der Staat darauf gedrängt hat, mehr Kinder in Pflegefamilien unterzubringen, wurden mindestens 20 Gruppenheime in Colorado geschlossen, wie die Denver Post herausfand.

Der Betrieb eines Gruppenheims ist ein teures Unterfangen, so Christina Murphy, Geschäftsführerin des Griffith Centers for Children in Colorado Springs, einer 90 Jahre alten Kinderfürsorgeeinrichtung, die wöchentlich 700 Kinder betreut, von denen etwa 40 in einer Gruppenunterkunft leben. Sie sagte, dass die staatlichen und bundesstaatlichen Mittel nie ausreichen, um die Türen offen zu halten.

Anstatt die Gruppenheime zu schließen, möchte Bicha, dass sie ihren Schwerpunkt von der institutionellen Unterbringung auf die Beratung von Familien in Schwierigkeiten verlagern, damit diese zusammenbleiben können.

„Die Arbeit, die in den stationären Behandlungszentren geleistet wird, ist nicht schlecht“, sagte Bicha. „Es ist nur so, dass wir die Familien auseinanderreißen müssen.“

Murphy sagte, sie unterstütze den Vorstoß des Staates, den Einsatz von Gruppenheimen zu reduzieren. Ihre Sorge: Es gibt nicht genug Pflegeheime, um den Bedarf zu decken. Jeden Tag, sagt sie, erhält sie mehr als hundert Anfragen von Sachbearbeitern, die Pflegefamilien für vertriebene Kinder suchen.

„Wir haben ein Überangebot an Kindern, die einen Platz brauchen“, sagt Murphy. „Wenn ein Bett frei ist und es keine Pflegefamilie gibt, kommen sie in ein Gruppenheim.“

Warehousing Kids?

Es gibt eine falsche Vorstellung davon, wie Gruppenbetreuung aussieht und dass Kinder in Gruppenheimen untergebracht werden, sagte Sean Hughes, ein in Kalifornien ansässiger Berater für Kinderfürsorge und ehemaliger Mitarbeiter der Demokraten im Kongress, der sich gegen Teile des neuen Gesetzes ausgesprochen hat.

Die Zahl der Kinder in Gruppenheimen zu verringern, ist sinnvoll, und es gibt in jedem Bundesstaat schlechte Gruppenheime, sagte Hughes. Aber manchmal gebe es keine andere Wahl, als Pflegekinder in Gemeinschaftsunterkünften unterzubringen, sagte er.

Die überwiegende Mehrheit der Pflegekinder in Gruppenunterkünften sei dort, weil ihre Unterbringung in einer Pflegefamilie nicht geklappt habe, sagte Hughes und zitierte einen Bericht des US-Gesundheitsministeriums aus dem Jahr 2015. Die Kinder benötigen möglicherweise ein höheres Maß an Betreuung. Die meisten von ihnen haben ein Trauma erlitten und weisen mit größerer Wahrscheinlichkeit psychische Probleme und Verhaltensauffälligkeiten auf. Einige von ihnen haben auch mit dem Jugendstrafsystem zu tun gehabt.

Er möchte, dass mehr Geld in gemeindebasierte Alternativen fließt, z. B. in Pflegefamilien, in denen die Eltern eine spezielle Ausbildung für Kinder mit besonderen Bedürfnissen erhalten haben. Betreuer helfen den Pflegeeltern, damit die Kinder die spezielle Therapie bekommen, die sie brauchen – in einem familiären Rahmen.

„Das sind wirklich gefährdete Kinder“, sagte Hughes. „Es ist nicht so, dass man diese Programme schließen und die Kinder in die Gemeinschaft zurückschicken kann und alles wird gut. Man muss herausfinden, wohin sie gehen können.“

Größter Anteil von Pflegekindern in Gruppenheimen
Colorado 35%
Rhode Island 28%
West Virginia 27%
Wyoming 27%

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