In China ist die Zibetkatze eine Delikatesse – und könnte Sars verursacht haben

Seit das Sars-Virus erstmals in China auftauchte und sich in der ganzen Welt ausbreitete, stellen sich Wissenschaftler die Frage: Woher kommt es?

Jetzt haben Forscher in Hongkong den Übeltäter identifiziert – den maskierten Palmzibet, ein kleines katzenähnliches Säugetier, das in einigen Teilen Chinas als kulinarische Delikatesse gilt.

Viologen, die mit der Jagd auf das Sars-Virus beauftragt wurden, vermuteten immer, dass es sich in Nutz- oder Haustieren aufhielt, bevor es den Sprung zum Menschen schaffte.

Als wahrscheinlichste Quellen galten Schweine oder Hühner, aber Versuche, die Tiere mit dem Sars-Virus von infizierten Menschen zu infizieren, schlugen fehl, was darauf hindeutet, dass es von einer anderen Spezies stammen muss.

Yuen Kwok-Yung, ein Mikrobiologe an der Universität Hongkong, und sein Team beschlossen, eine große Anzahl von Zibetkatzen und anderen Wildtieren zu untersuchen. Sie fanden heraus, dass vier der maskierten Palmzibetkatzen – die ein kurzes Fell und schwarz-weiße Streifen im Gesicht haben – Träger eines Coronavirus waren, das Sars verursacht. Die Tiere sind in China, Indien und Malaysia verbreitet.

Prof. Yuen sagte, es sei unwahrscheinlich, dass sich Menschen durch den Verzehr von Zibetkatzen infiziert hätten. Aber das Virus könnte auf den Menschen übergesprungen sein, als er sie aufzog, schlachtete und kochte.

Die Zibetkatze ist eine der Hauptzutaten für das exotische Wildtiergericht „Drachen-Tiger-Phönix-Suppe“, für das wohlhabende Chinesen in der Provinz Guangdong hohe Summen zahlen.

Die Suppe ist mit Chrysanthemenblättern gewürzt und enthält Fetzen von Zibetkatze und Schlange.

Die aktuelle Website des Fremdenverkehrsamtes von Guangzhou lädt Besucher ein, dieses „besondere Gericht“ zu probieren.

Der Verkauf von Zibetkatzen ist in Hongkong verboten, aber die Menschen reisen trotzdem nach China ein, um sie und andere exotische Tiere zu essen. In Südchina ist der Glaube weit verbreitet, dass der Verzehr von Wildtieren die Lebenskraft menschlicher Organe erhöhen kann.

Ein Virologe aus Hongkong, Professor Malik Peiris, der das Team leitet, das das Sars-Coronavirus zuerst identifiziert hat, sagte gestern, dass das Virus abgetötet werden sollte, solange das Essen richtig gekocht wurde.

Es sei jedoch offensichtlich, dass das Virus von dem Wildtier ausgeschieden wurde und jemand damit in Berührung kommen könnte, während das lebende Tier gehandhabt wurde.

Einer der ersten bestätigten Sars-Patienten Chinas, Huang Xingchu, 34, arbeitete als Koch in einem Restaurant in Shenzhen.

Prof. Yuen sagte, es sollten strenge Kontrollen eingeführt werden, um sicherzustellen, dass Zibet- und andere Wildtiere gezüchtet und weiterverkauft werden, ohne Menschen einem Infektionsrisiko auszusetzen.

„Wenn man nicht in der Lage ist, das weitere Überspringen solcher Viren vom Tier auf den Menschen zu kontrollieren, kann dieselbe Epidemie erneut auftreten – daher ist es sehr wichtig, dass wir Möglichkeiten haben, die Aufzucht, das Schlachten und den Verkauf dieser Wildtiere zu kontrollieren.“

„Dies ist ein guter Schritt nach vorn“, sagte John Oxford, ein Experte für Virologie an der Queen Mary School of Medicine in London. „

Anfang dieser Woche deutete Chandra Wickramasinghe vom Zentrum für Astrobiologie in Cardiff an, dass das Sars-Virus sogar aus dem Weltraum auf die Erde gelangt sein könnte, aber diese Ansicht wird von den Wissenschaftlern nicht allgemein geteilt.

Prof. Yuen und sein Team glauben, dass das Virus direkt von Zibetkatzen auf den Menschen übergesprungen ist, sagen aber, dass auch andere Tiere an der Übertragung beteiligt gewesen sein könnten.

„Das ist vielleicht nicht das Ende der Geschichte“, sagte Professor Oxford. „

Man geht davon aus, dass die Sars-Epidemie in Hongkong unter Kontrolle ist, und gestern hat die Weltgesundheitsorganisation ihre Warnung vor Reisen nach Hongkong und Guangdong zurückgezogen.

Taiwan meldet jetzt die meisten Neuinfektionen, so dass sich die Gesamtzahl in der Region auf 483 erhöht. Weltweit sind noch 4.212 Menschen mit der Krankheit infiziert.

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