Fuga de Alcatraz: a nado desde la Roca hasta San Francisco

Con un salto sin gracia me lancé desde la seguridad del barco a la bahía de San Francisco, maldiciéndome por la temeridad de reconstruir voluntariamente la fuga de prisión más infame y desesperada de la historia. Alcatraz se alzaba en lo alto mientras me balanceaba en el frío oleaje, y la ciudad parecía imposible de alcanzar con mis propios medios.

¿Qué pasa con nuestra permanente fascinación por Alcatraz? ¿Por qué «La Roca», que en su día albergó al más reacio de los presos recalcitrantes, se ha convertido en una de las mayores atracciones turísticas de Estados Unidos y también en una llama brillante para las polillas descerebradas como yo, que no pueden resistirse a un reto de aventura irracional?

La atracción de la Roca… nadadores durante una travesía en noviembre. Fotografía: Vivek Khanzode

Ese reto -que intentan miles de personas cada año- consiste en intentar nadar la milla y media de agua helada que hay desde la isla hasta San Francisco. En parte es culpa de Clint Eastwood. Su película de 1979 Escape From Alcatraz presentó conclusiones no concluyentes sobre uno de los misterios perdurables de la isla. Contaba la historia real de tres hombres, Frank Morris y los hermanos Clarence y John Anglin, que lograron salir de la prisión en junio de 1962 y nunca más fueron vistos. Nadie sabe con certeza si lograron escapar o se ahogaron en el intento. Historias reales como ésa, y otras, embellecidas, de tiburones devoradores de hombres y corrientes asesinas difundidas por los guardias de la prisión como medida disuasoria, contribuyeron a la mitología de la inexpugnable Alcatraz y del nado imposible.

Más de medio siglo después, gran parte de la mitología sobrevive, pero cualquiera puede intentar educar sus conjeturas sobre el misterio de 1962 haciendo un intento de nado. No es una reconstrucción del todo exacta: la mayoría de los escapistas voluntarios modernos suelen ir armados con un traje de neopreno, meses de entrenamiento y un desayuno cargado de carbohidratos, y todos ellos tienen la ventaja de contar con un guía que sabe nadar la bahía mejor que nadie.

El guía de natación Mike explica los detalles del recorrido. Fotografía: Vivek Khanzode

Pedro Ordenes es el entrenador principal y fundador de Water World Swim, que organiza travesías mensuales con acompañamiento. Él mismo lo ha nadado nada menos que 979 veces.

«Alcatraz es un gran atractivo porque es muy desafiante», dice. «Hace años, la gente creía que no era posible nadarlo, y no había nadie que aprendiera cómo funcionan las corrientes. Empecé a ayudar a la gente cuando me mudé aquí hace 26 años y se ha convertido en algo más de lo que esperaba».

Me reuní con Pedro y su equipo a las 6.30 de la mañana junto a su embarcación en Fisherman’s Wharf – normalmente una zona de San Francisco que gime bajo el peso de los turistas y los comerciantes del sector turístico – pero inquietantemente aún en la oscuridad de esta madrugada de sábado.

Nuestra reunión informativa se centró principalmente en la ruta de natación: se trata de una milla y media de vuelta al Parque Acuático, el puerto y la playa seguros para los nadadores en el extremo más alejado de Fisherman’s Wharf, pero son el agua fría y las infames mareas las que proporcionan el verdadero desafío.

El horizonte de San Francisco. Fotografía: Alamy

«Nadaremos con la marea baja», dijo el entrenador, Mike. «Eso significa que las corrientes se dirigen de nuevo hacia el puente Golden Gate y a través del océano. No queremos que nadie empiece sus vacaciones en Hawái unas semanas antes, así que prestad atención»

Nos acercamos a la isla en el barco mientras el sol de la mañana cubría la prisión con un acogedor resplandor naranja. Antes de saltar al agua nos aconsejaron que nos dirigiéramos al SS Jeremiah O’Brien, superviviente del desembarco del día D y que ahora es un barco museo (adultos 20 dólares, niños de 5 a 16 años, 10 dólares). Si nadábamos en esa dirección, Mike nos aseguró que la corriente nos arrastraría hacia la derecha y hacia la estrecha entrada del Parque Acuático.

Cinco décadas y media antes, Morris y los hermanos Anglin habían botado una rudimentaria balsa hecha de chubasqueros cosidos entre sí en silencio y en la oscuridad, pero al recrear su épica lucha para nuestra propia diversión, tendríamos la ventaja de una hermosa mañana despejada y una flotilla de palistas y botes a razón de un guía por nadador.

Se había pronosticado niebla y mar picado, pero ninguno de los dos se materializó, y mientras nadaba y levantaba la cabeza para respirar a cada lado, vi los puentes del Golden Gate o de la Bahía de Oakland asomando por encima del bajo oleaje. Debajo de mí, no podía ver nada más allá de mis propios brazos.

Lo de la orilla… Graham después de completar su nado. Fotografía: Vivek Khanzode

La tumultuosa marea, ya que el Océano Pacífico se obliga a entrar y salir de una brecha de una milla de ancho, revuelve constantemente la arena y los sedimentos, y la visibilidad nunca es buena. Menos mal. Visitar el Acuario de la Bahía (adultos 24,95 $, niños de 4 a 12, 14,95 $) el día anterior fue un error. Los tiburones son los principales depredadores de la bahía. Los tiburones leopardo y los sietegallos son los más numerosos, pero ambas especies se alimentan supuestamente del fondo y tienen miedo de los humanos. Mucho más preocupante fue el vídeo de un tiburón blanco justo al lado de un barco de turistas junto a Alcatraz el octubre anterior.

Aparentemente, rara vez entran en la bahía, prefiriendo las aguas más profundas y saladas del lado más lejano del puente. He comprobado el mapa. Desde Alcatraz hasta el puente hay menos de cinco kilómetros, 10 minutos de natación para un tiburón blanco.

No conviene detenerse en estas cuestiones y, en cualquier caso, la intensidad del esfuerzo requerido para luchar contra la marea más fuerte en la segunda mitad de la natación hizo que mi mente no se alejara demasiado de la emoción de estar cada vez más cerca de completar una fuga de Alcatraz. Es una masa de agua impredecible, incluso para alguien que la ha nadado 979 veces.

Los nadadores salen de la bahía de San Francisco. Fotografía: Alamy

«La bahía es siempre diferente, cada día», reflexionó Pedro cuando terminamos. «Si nadas en Alcatraz, puede ser el mejor día de tu vida, o puede ser el peor»

Pasé por la arena del Parque Acuático después de 44 minutos y me levanté, un poco mareado por el empuje y el tirón de las olas, pero feliz y orgulloso. Más tarde, mientras nos reponíamos con cafés irlandeses en el café Buena Vista, en la esquina de las calles Hyde y Beach, los pensamientos se dirigieron a junio de 1962, y a los acontecimientos que han inspirado películas, libros y nadadores desde entonces.

Parte de la tortura mental de Alcatraz para los prisioneros era el hecho de que cuando el viento soplaba en la dirección correcta, podían escuchar todos los sonidos de una de las ciudades más divertidas del planeta. El deseo de volver al mundo real lo consumía todo y, con toda probabilidad, les costó la vida a esos tres hombres. Para el resto de nosotros, recrear su nado dista mucho de ser una cuestión de vida o muerte, pero ciertamente afirma la vida.

– Los vuelos a San Francisco fueron proporcionados por Aer Lingus, que opera un servicio diario durante todo el año desde Dublín directo a San Francisco, volando hasta siete veces por semana. Las tarifas por trayecto parten de 375 euros. Los pasajeros de Aer Lingus pueden pasar la aduana estadounidense en los aeropuertos de Dublín y Shannon, lo que garantiza una llegada más rápida a Estados Unidos. El alojamiento fue proporcionado por el Queen Anne Hotel (dobles desde 149 $ B&B). Natación mensual en Alcatraz a partir de 205 $ de cuota de inscripción, (149 $ para los socios). Water World Swim organiza mensualmente nadas supervisadas en Alcatraz, entre otros retos y viajes

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