Introducción a la psicología

Objetivos de aprendizaje

  • Describir los procesos de adquisición, extinción, recuperación espontánea, generalización y discriminación

Ahora que sabe cómo funciona el condicionamiento clásico y ha visto varios ejemplos, echemos un vistazo a algunos de los procesos generales involucrados. En el condicionamiento clásico, el período inicial de aprendizaje se conoce como adquisición, cuando un organismo aprende a conectar un estímulo neutro y un estímulo incondicionado. Durante la adquisición, el estímulo neutro empieza a provocar la respuesta condicionada, y finalmente el estímulo neutro se convierte en un estímulo condicionado capaz de provocar la respuesta condicionada por sí mismo. El tiempo es importante para que se produzca el condicionamiento. Normalmente, sólo debe haber un breve intervalo entre la presentación del estímulo condicionado y el estímulo incondicionado. Dependiendo de lo que se condicione, a veces este intervalo es de tan sólo cinco segundos (Chance, 2009). Sin embargo, con otros tipos de condicionamiento, el intervalo puede ser de hasta varias horas.

La aversión al sabor es un tipo de condicionamiento en el que puede pasar un intervalo de varias horas entre el estímulo condicionado (algo ingerido) y el estímulo incondicionado (náuseas o enfermedad). Así es como funciona. Entre clase y clase, tú y un amigo tomáis un almuerzo rápido en un carrito de comida del campus. Compartís un plato de pollo al curry y os dirigís a vuestra siguiente clase. Unas horas más tarde, sientes náuseas y te pones enfermo. Aunque tu amigo está bien y tú determinas que tienes una gripe intestinal (la comida no es la culpable), has desarrollado una aversión al sabor; la próxima vez que estés en un restaurante y alguien pida curry, te sentirás inmediatamente mal. Aunque el plato de pollo no es lo que le ha hecho enfermar, está experimentando una aversión al sabor: se ha condicionado a tener aversión a un alimento después de una única experiencia desagradable.

¿Cómo se produce este condicionamiento basado en un único caso y que implica un amplio lapso de tiempo entre el evento y el estímulo negativo? La investigación sobre la aversión al sabor sugiere que esta respuesta puede ser una adaptación evolutiva diseñada para ayudar a los organismos a aprender rápidamente a evitar los alimentos perjudiciales (García & Rusiniak, 1980; García & Koelling, 1966). Esto no sólo puede contribuir a la supervivencia de las especies a través de la selección natural, sino que también puede ayudarnos a desarrollar estrategias para retos como ayudar a los pacientes con cáncer a superar las náuseas inducidas por ciertos tratamientos (Holmes, 1993; Jacobsen et al., 1993; Hutton, Baracos, & Wismer, 2007; Skolin et al., 2006). García y Koelling (1966) demostraron no sólo que la aversión al sabor podía condicionarse, sino también que había limitaciones biológicas para el aprendizaje. En su estudio, se condicionó a grupos separados de ratas a asociar un sabor con una enfermedad, o luces y sonidos con una enfermedad. Los resultados mostraron que todas las ratas expuestas a los emparejamientos sabor-enfermedad aprendieron a evitar el sabor, pero ninguna de las expuestas a luces y sonidos con la enfermedad aprendió a evitar las luces o los sonidos. Esto añadió pruebas a la idea de que el condicionamiento clásico podría contribuir a la supervivencia de las especies al ayudar a los organismos a aprender a evitar los estímulos que suponían un peligro real para la salud y el bienestar.

Robert Rescorla demostró la fuerza con la que un organismo puede aprender a predecir el UCS a partir del CS. Tomemos, por ejemplo, las dos situaciones siguientes. El padre de Ari siempre tiene la cena en la mesa todos los días a las 6:00. La madre de Soraya lo cambia para que algunos días cenen a las 6:00, otros días a las 5:00 y otros días a las 7:00. Para Ari, las 6:00 predicen de forma fiable y consistente la cena, por lo que es probable que Ari empiece a sentir hambre todos los días justo antes de las 6:00, incluso si ha merendado tarde. Soraya, en cambio, tendrá menos probabilidades de asociar las 6:00 con la cena, ya que las 6:00 no siempre predicen la llegada de la cena. Rescorla, junto con su colega de la Universidad de Yale, Alan Wagner, desarrolló una fórmula matemática que podía utilizarse para calcular la probabilidad de que se aprendiera una asociación dada la capacidad de un estímulo condicionado para predecir la aparición de un estímulo incondicionado y otros factores; hoy se conoce como el modelo de Rescorla-Wagner (Rescorla & Wagner, 1972)

Una vez que hemos establecido la conexión entre el estímulo incondicionado y el estímulo condicionado, ¿cómo rompemos esa conexión y conseguimos que el perro, el gato o el niño dejen de responder? En el caso de Tigre, imagina lo que pasaría si dejaras de usar el abrelatas eléctrico para su comida y empezaras a usarlo sólo para la comida humana. Ahora, Tigre oiría el abrelatas, pero no conseguiría comida. En términos de condicionamiento clásico, le estarías dando el estímulo condicionado, pero no el incondicionado. Pavlov exploró este escenario en sus experimentos con perros: haciendo sonar el tono sin dar a los perros la carne en polvo. Pronto los perros dejaron de responder al tono. La extinción es la disminución de la respuesta condicionada cuando el estímulo incondicionado ya no se presenta con el estímulo condicionado. Cuando se presenta el estímulo condicionado solo, el perro, el gato u otro organismo muestra una respuesta cada vez más débil, y finalmente no responde. En términos de condicionamiento clásico, se produce un debilitamiento gradual y la desaparición de la respuesta condicionada.

¿Qué ocurre cuando el aprendizaje no se utiliza durante un tiempo -cuando lo que se aprendió permanece latente? Como acabamos de comentar, Pavlov descubrió que cuando presentaba repetidamente la campana (estímulo condicionado) sin el polvo de carne (estímulo incondicionado), se producía la extinción; los perros dejaban de salivar ante la campana. Sin embargo, tras un par de horas de descanso de este entrenamiento de extinción, los perros volvieron a salivar cuando Pavlov tocó la campana. ¿Qué crees que pasaría con el comportamiento de Tiger si tu abrelatas eléctrico se rompiera y no lo usaras durante varios meses? Cuando por fin lo arreglaras y empezaras a usarlo para abrir la comida de Tigre, ésta recordaría la asociación entre el abrelatas y su comida: se excitaría y correría a la cocina cuando oyera el sonido. El comportamiento de los perros de Pavlov y de Tiger ilustra un concepto que Pavlov denominó recuperación espontánea: el retorno de una respuesta condicionada previamente extinguida tras un periodo de descanso (Figura 1).

Figura 1. Esta es la curva de adquisición, extinción y recuperación espontánea. La curva ascendente muestra que la respuesta condicionada se hace rápidamente más fuerte a través del emparejamiento repetido del estímulo condicionado y el estímulo incondicionado (adquisición). Luego la curva disminuye, lo que muestra cómo la respuesta condicionada se debilita cuando sólo se presenta el estímulo condicionado (extinción). Tras una interrupción o pausa del condicionamiento, la respuesta condicionada reaparece (recuperación espontánea).

Por supuesto, estos procesos también se aplican en los humanos. Por ejemplo, digamos que todos los días, cuando caminas hacia el campus, un camión de helados pasa por tu ruta. Día tras día, oyes la música del camión (estímulo neutro), así que finalmente te paras y compras un helado de chocolate. Le das un mordisco (estímulo incondicionado) y se te hace la boca agua (respuesta incondicionada). Este periodo inicial de aprendizaje se conoce como adquisición, cuando empiezas a conectar el estímulo neutro (el sonido del camión) y el estímulo incondicionado (el sabor del helado de chocolate en tu boca). Durante la adquisición, la respuesta condicionada se hace cada vez más fuerte mediante el emparejamiento repetido del estímulo condicionado y el estímulo incondicionado. Varios días (y barritas de helado) más tarde, notas que se te hace la boca agua (respuesta condicionada) en cuanto oyes el tintineo musical del camión, incluso antes de morder la barrita de helado. Entonces, un día te diriges a la calle. Oyes la música del camión (estímulo condicionado) y se te hace la boca agua (respuesta condicionada). Sin embargo, cuando llegas al camión, descubres que se han acabado los helados. Te vas decepcionado. Los días siguientes pasas por delante del camión y oyes la música, pero no te paras a comprar un helado porque llegas tarde a clase. Empiezas a salivar cada vez menos cuando oyes la música, hasta que al final de la semana ya no se te hace la boca agua cuando oyes la melodía. Esto ilustra la extinción. La respuesta condicionada se debilita cuando sólo se presenta el estímulo condicionado (el sonido del camión), sin que le siga el estímulo incondicionado (el helado de chocolate en la boca). Entonces llega el fin de semana. No tienes que ir a clase, así que no pasas por el camión. Llega el lunes por la mañana y tomas tu ruta habitual hacia el campus. Doblas la esquina y vuelves a oír el camión. ¿Qué crees que pasa? Se te vuelve a hacer la boca agua. ¿Por qué? Tras una interrupción del condicionamiento, la respuesta condicionada vuelve a aparecer, lo que indica una recuperación espontánea.

La adquisición y la extinción implican el fortalecimiento y el debilitamiento, respectivamente, de una asociación aprendida. Otros dos procesos de aprendizaje -discriminación de estímulos y generalización de estímulos- intervienen en la determinación de los estímulos que desencadenarán las respuestas aprendidas. Los animales (incluidos los humanos) necesitan distinguir entre los estímulos -por ejemplo, entre los sonidos que predicen un acontecimiento amenazante y los que no lo hacen- para poder responder adecuadamente (como huir si el sonido es amenazante). Cuando un organismo aprende a responder de forma diferente a varios estímulos que son similares, se denomina discriminación de estímulos. En términos de condicionamiento clásico, el organismo demuestra la respuesta condicionada sólo ante el estímulo condicionado. Los perros de Pavlov discriminaban entre el tono básico que sonaba antes de ser alimentados y otros tonos (por ejemplo, el timbre de la puerta), porque los otros sonidos no predecían la llegada de la comida. Del mismo modo, el gato Tiger discriminaba entre el sonido del abrelatas y el de la batidora eléctrica. Cuando la batidora eléctrica está en marcha, Tigre no está a punto de ser alimentada, por lo que no viene corriendo a la cocina en busca de comida.

Por otra parte, cuando un organismo demuestra la respuesta condicionada a los estímulos que son similares al estímulo condición, se llama generalización del estímulo, lo contrario de la discriminación del estímulo. Cuanto más similar es un estímulo al estímulo condicionado, más probable es que el organismo dé la respuesta condicionada. Por ejemplo, si la batidora eléctrica suena muy parecida al abrelatas eléctrico, Tiger puede venir corriendo después de oír su sonido. Pero si no se le da de comer después del sonido de la batidora eléctrica, y se le sigue dando de comer constantemente después del sonido del abrelatas eléctrico, aprenderá rápidamente a discriminar entre los dos sonidos (siempre que sean lo suficientemente distintos como para poder diferenciarlos). En nuestro otro ejemplo, Moisha seguía sintiéndose mal cada vez que visitaba a otros oncólogos o a otros médicos en el mismo edificio que su oncólogo.

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