La enfermedad de Lyme es una causa rara de muerte: estudio

Por Amy Norton, Reuters Health

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NUEVA YORK (Reuters Health) – Aunque todavía se genera controversia sobre los efectos a largo plazo de la enfermedad de Lyme, un nuevo estudio del gobierno concluye que la enfermedad transmitida por garrapatas es rara vez una causa de muerte en los EE.UU.

Usando los registros de mortalidad recogidos en 45 estados de EE. Los investigadores de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) descubrieron que, entre 1999 y 2003, había 114 registros en los que se mencionaba la enfermedad de Lyme como causa de muerte.

Pero en la mayoría de los casos, la enfermedad de Lyme figuraba como uno de los múltiples problemas de salud que contribuían a la muerte de una persona, y sólo 23 registros mostraban la enfermedad como causa subyacente.

De ellos, dicen los investigadores, sólo uno coincidía con las «manifestaciones clínicas» conocidas de la enfermedad de Lyme. En ese caso, la persona murió de una insuficiencia respiratoria que el registro de defunción relacionó con los efectos a largo plazo en el sistema nervioso central.

Los hallazgos, dicen los investigadores de los CDC, indican que la enfermedad de Lyme «es rara como causa de muerte en los Estados Unidos.»

Pero es poco probable que esa conclusión zanje la controversia más amplia que rodea a los efectos a largo plazo de la enfermedad de Lyme en algunas personas, que, según dicen algunos médicos y grupos de pacientes, incluyen problemas de salud graves y a veces mortales.

La enfermedad de Lyme es una infección bacteriana transmitida por ciertas garrapatas. El síntoma inicial suele ser una erupción en forma de «ojo de buey» que se extiende gradualmente en el lugar de la picadura de la garrapata.

Otros síntomas iniciales son fiebre, fatiga, dolor de cabeza y dolores musculares y articulares. Sin un tratamiento precoz, la infección puede extenderse en días o semanas a diferentes partes del cuerpo, provocando síntomas como rigidez en el cuello, dolores punzantes por daños en los nervios, irregularidades en los latidos del corazón y una pérdida de tono muscular en la cara denominada parálisis de Bell.

Los CDC y los principales grupos médicos afirman que la mayoría de los casos de la enfermedad de Lyme pueden curarse en unas cuatro semanas con antibióticos orales.

Algunas personas desarrollan problemas duraderos después de la infección, a veces incluso con el tratamiento antibiótico.

Según los CDC, hasta el cinco por ciento de las personas no tratadas tienen quejas neurológicas crónicas como dolor punzante o entumecimiento, o problemas de memoria y concentración, meses o años después. Y un «pequeño porcentaje» de las personas tratadas con antibióticos presenta síntomas que duran de meses a años, como dolor de artritis, problemas de memoria y fatiga.

Pero no está claro qué es exactamente lo que causa esos problemas.

Luego están las personas a las que se les diagnostica la enfermedad de Lyme «crónica» basándose en síntomas inespecíficos -como dolor crónico y fatiga severa- a pesar de no tener pruebas de una infección actual o pasada con la bacteria causante del Lyme.

Este diagnóstico es muy controvertido porque estas personas podrían tener cualquiera de otros problemas de salud, como depresión o fibromialgia, y sus síntomas son comunes en la población general.

En cuanto a la letalidad de la enfermedad de Lyme, es plausible que ciertos efectos documentados a largo plazo de la enfermedad de Lyme puedan contribuir a algunas muertes, según el Dr. Kevin S. Griffith, del Centro Nacional de Enfermedades Infecciosas Emergentes y Zoonóticas de los CDC.

«Pero la realidad es que (la enfermedad de Lyme) sólo en raras ocasiones se ha informado de que conduzca a la muerte», dijo Griffith en una entrevista. Y basándose en este estudio, señaló, incluso los registros de defunción que incluyen la enfermedad de Lyme como causa a menudo no resisten el escrutinio.

Pero el Dr. Robert Bransfield, presidente de la Sociedad Internacional de Lyme y Enfermedades Asociadas, sin ánimo de lucro, discrepó de los métodos del estudio de los CDC, incluyendo su dependencia de lo que los médicos anotan en los registros de defunción.

«No se intentó identificar las muertes por la enfermedad de Lyme que podrían haber sido identificadas como una muerte por alguna otra enfermedad», dijo Bransfield, cuyo controvertido grupo sostiene que la enfermedad de Lyme crónica es un problema creciente, y que muchas personas con la infección necesitan cursos más largos de antibióticos para ayudar a prevenirla.

«No se puede generalizar a partir de esto para decir que las muertes por la enfermedad de Lyme son raras», dijo.

Según Bransfield, no está claro exactamente cuántas muertes podrían atribuirse a la enfermedad de Lyme. Pero sostuvo que la cifra podría ser «significativa», si la cuestión se analizara de forma más amplia.

Bransfield, psiquiatra, dijo que el suicidio puede ser la principal forma en que la enfermedad de Lyme puede resultar mortal. Reconoció, sin embargo, que esta creencia se basa en pruebas anecdóticas, y que faltan estadísticas sólidas sobre la enfermedad de Lyme y el riesgo de suicidio.

Bransfield también señaló que algunos investigadores han especulado que la infección puede contribuir en última instancia a los casos de demencia, esclerosis múltiple y esclerosis lateral amiotrófica

(ELA).

Sin embargo, no hay pruebas de ello en la literatura científica, dijo Griffith.

El informe de los CDC, subrayó Griffith, no pretende ser «despectivo».

«Animamos a los médicos a que informen sobre cualquier paciente que sospechen que ha muerto a causa de la enfermedad de Lyme», dijo.

Añadió que es importante hacer llegar esa información a la comunidad médica para que se puedan evaluar las pruebas.

«Aunque las anécdotas son convincentes, el progreso científico debe basarse en las pruebas», dijo.

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