La retirada británica de Kabul 1842

El terreno inhóspito, el clima implacable e impredecible, la política tribal fracturada, las relaciones turbulentas con la población local y los civiles armados: estos son sólo algunos de los problemas que llevaron a la caída de Gran Bretaña en Afganistán.

Esto no se refiere a la guerra más reciente en Afganistán (aunque se le perdonaría que lo pensara), sino a la humillación de Gran Bretaña en Kabul hace casi 200 años. Esta épica derrota tuvo lugar durante la primera guerra afgana y la invasión anglo de Afganistán en 1842.

Era una época en la que las colonias británicas, y de hecho la Compañía Comercial de las Indias Orientales, eran extremadamente recelosas de la expansión del poder ruso en el Este. Se pensaba que una invasión rusa de Afganistán sería una parte inevitable de esto. Dicha invasión se produjo finalmente más de un siglo después con la guerra soviético-afgana de 1979-1989.

Este período del siglo XIX es algo que los historiadores denominan el «Gran Juego», un tira y afloja entre Oriente y Occidente sobre quién controlaría la región. Aunque la zona sigue en disputa hasta hoy, la primera guerra afgana no fue tanto una derrota para los británicos como una completa humillación: un desastre militar de proporciones sin precedentes, quizá sólo igualado por la caída de Singapur exactamente 100 años después.

En enero de 1842, durante la primera guerra anglo-afgana, mientras se retiraba a la India, toda la fuerza británica de unos 16.000 soldados y civiles fue aniquilada. Hasta ese momento, el ejército británico y los ejércitos privados de la Compañía de las Indias Orientales tenían fama en todo el mundo de ser increíblemente poderosos y de ser un baluarte de la eficiencia y el orden británicos: se esperaba una continuación de este éxito en Afganistán.

Temerosos del aumento del interés ruso en la zona, los británicos decidieron invadir Afganistán y marcharon sin oposición hacia Kabul a principios de 1839 con una fuerza de aproximadamente 16.000 a 20.000 soldados británicos e indios conocidos colectivamente como Indus. Sin embargo, apenas tres años más tarde, sólo se conocía a un superviviente británico que llegó a Jalalabad en enero de 1842, tras huir de la carnicería que sufrieron sus compañeros en Gandamak.

Dost Mohammed

La ocupación en Kabul había comenzado de forma bastante pacífica. Los británicos se aliaron originalmente con el gobernante indígena Dost Mohammed, que durante la década anterior había logrado unir a las fracturadas tribus afganas. Sin embargo, una vez que los británicos empezaron a temer que Mohammed estuviera en la cama con los rusos, fue derrocado y sustituido por un gobernante más útil (para los británicos, de todos modos), el Shah Shuja.

Desgraciadamente, el gobierno del Shah no era tan seguro como los británicos hubieran querido, así que dejaron dos brigadas de tropas y dos ayudantes políticos, Sir William Macnaghten y Sir Alexander Burns, en un intento de mantener la paz. Sin embargo, esto no fue tan sencillo como parecía.

Las tensiones subyacentes y los resentimientos de las fuerzas británicas de ocupación burbujearon en una rebelión total de la población local en noviembre de 1841. Tanto Burns como Macnaghten fueron asesinados. Las fuerzas británicas, que habían optado por no permanecer en la guarnición fortificada dentro de Kabul, sino en un acantonamiento fuera de la ciudad, estaban rodeadas y completamente a merced del pueblo afgano. A finales de diciembre, la situación se había vuelto peligrosa; sin embargo, los británicos consiguieron negociar una huida a la India controlada por los británicos.

Con la rebelión en pleno apogeo es quizás sorprendente que mediante estas negociaciones se permitiera a los británicos huir de Kabul y dirigirse a Jalalabad, a unas 90 millas de distancia. Puede ser que se les permitiera salir simplemente para que luego pudieran ser víctimas de la emboscada de Gandamak, sin embargo se desconoce si este es el caso o no. Las estimaciones exactas sobre el número de personas que abandonaron la ciudad difieren, pero fueron entre 2.000 y 5.000 soldados, además de civiles, esposas, hijos y seguidores del campamento.

Alrededor de 16.000 personas evacuaron finalmente Kabul el 6 de enero de 1842. Estaban dirigidos por el comandante en jefe de las fuerzas en ese momento, el general Elphinstone. Aunque sin duda huían para salvar sus vidas, su retirada no fue fácil. Muchos perecieron de frío, hambre, exposición y agotamiento en la marcha de 90 millas a través de las peligrosas montañas afganas en horribles condiciones invernales. A medida que la columna se retiraba también era acosada por las fuerzas afganas que disparaban a la gente mientras marchaban, la mayoría de los cuales eran incapaces de defenderse. Los soldados que aún estaban armados intentaron montar una acción de retaguardia, pero con poco éxito.

Lo que había comenzado como una retirada apresurada se convirtió rápidamente en una marcha de la muerte a través del infierno para los que huían, ya que fueron eliminados uno por uno, a pesar de que el tratado les permitía retirarse de Kabul en primer lugar. A medida que las fuerzas afganas aumentaban sus ataques contra los soldados en retirada, la situación acabó convirtiéndose en una masacre cuando la columna llegó al Khurd Kabul, un paso estrecho de unos 8 kilómetros de longitud. Acorralados por todos lados y esencialmente atrapados, los británicos fueron despedazados, con más de 16.000 vidas perdidas en cuestión de días. Para el 13 de enero todo el mundo parecía haber muerto.

En las sangrientas secuelas iniciales de la batalla, parecía que sólo un hombre había sobrevivido a la matanza. Su nombre era Asistente de Cirujano William Brydon y de alguna manera, llegó cojeando a la seguridad de Jalalabad en un caballo mortalmente herido, observado por aquellas tropas británicas que esperaban pacientemente su llegada. Cuando se le preguntó qué le había ocurrido al ejército, respondió: «Yo soy el ejército».

La teoría aceptada era que a Brydon se le había permitido vivir para contar la historia de lo que había ocurrido en Gandamak, y para disuadir a otros de desafiar a los afganos para que no corrieran la misma suerte. Sin embargo, ahora se acepta más ampliamente que algunos rehenes fueron tomados y otros lograron escapar, pero estos sobrevivientes sólo comenzaron a aparecer mucho después de que la batalla había terminado.

Lo que es innegable, sin embargo, es el horror absoluto que cayó sobre los soldados británicos en retirada y los civiles, y lo que debe haber sido un baño de sangre espeluznante esa última resistencia. También fue una humillación absoluta para el Imperio Británico, que se retiró completamente de Afganistán y cuya reputación quedó gravemente empañada.

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