La reurbanización de 90 millones de dólares del Hospital General del Condado de Cook salva un icono de Chicago

Hasta el año pasado, el Hospital General del Condado de Cook estuvo vacante durante 17 años. A medida que los planes de reurbanización se iban desvaneciendo, empezaron a aparecer grafitis de ocupantes ilegales en el interior del edificio de 1,2 millones de metros cuadrados, conocido en su día como la isla de Ellis de Chicago. Cuando el personal del County General se trasladó al otro lado de la calle, al Hospital John H. Stroger, en 2002, el edificio diseñado por Paul Gerhardt en 1914 no sirvió para nada más que como refugio de los elementos para los transeúntes. Fue incluido cuatro veces en la lista de lugares históricos más amenazados del grupo de conservación sin ánimo de lucro Landmark Illinois, y su fachada de ladrillo, terracota y granito empezó a desmoronarse tras años de abandono y exposición.

«Cuando llegamos aquí era un auténtico desastre», dice Ken Johnston, director del proyecto del contratista general Walsh Construction. «Puedes ver que algunos de los grafitis son modernos. Hay manillas de Twitter».

Walsh, el arquitecto Skidmore, Owings and Merrill (SOM), el promotor de Chicago John T. Murphy y su Murphy Development Group, MB Real Estate, Plenary Group y Granite Cos. formaron un equipo de diseño y construcción conocido como Civic Health Development Group (CHDG) que respondió a una solicitud de propuestas del condado de Cook en 2015 para salvar el hospital. Los intentos anteriores de reurbanización habían fracasado, principalmente porque todos los promotores querían construir algo cerca del sitio primero y lidiar con el enorme elefante blanco que es el County General después. Después de que el edificio se añadió al Registro Nacional de Lugares Históricos en 2006, un esfuerzo encabezado por Landmarks Illinois, los esfuerzos de reurbanización se convirtieron en elegibles para los créditos fiscales históricos federales y ganó un indulto de la bola de demolición.

«Hubo una iniciativa en 2014 por el presidente de la Junta del Condado de Cook, Toni Preckwinkle, para identificar el hospital como un activo para el condado», dice Bonnie McDonald, presidente de Landmarks Illinois, que aboga por la reutilización y reurbanización de edificios históricos. «De hecho, el nombre del proceso de charrette se denominó ‘desbloquear el valor’, porque reconoció que había valor financiero en el propio edificio del hospital y no sólo en el terreno».

Tanto Landmarks Illinois como la Chicago Architecture Foundation apoyaron y asesoraron al condado en su proceso de charrette. La solicitud de propuestas del condado de Cook ofrecía terrenos en el cercano Parque Pasteur y en el Distrito Médico de Illinois para ayudar a los promotores a sentarse a la mesa. Murphy Development se encargó inicialmente de Walsh y SOM, y el resto de lo que se convertiría en CHDG se incorporó a medida que los planes evolucionaban.

«El plan se dividió en cuatro fases distintas, pero el eje de todo el asunto es el propio hospital», dice Brian Lee, el socio de SOM encargado del diseño del proyecto. «El proyecto de 1.000 millones de dólares de CHDG, denominado Harrison Square, prevé transformar el County General en un complejo de uso mixto de 345.000 pies cuadrados, con 70.000 pies cuadrados de oficinas, un museo hospitalario de 4.000 pies cuadrados, 25.000 pies cuadrados de tiendas y el resto, un hotel doble Hyatt House/Hyatt Place de 210 habitaciones. Es una reducción del enorme edificio, pero SOM dice que maximiza el espacio utilizable.

La fase inicial de la construcción está presupuestada en 100 millones de dólares y figura en el ranking de ENR Midwest Top Starts de este año. Las fases futuras incluyen planes para un edificio residencial que envuelve un aparcamiento existente, dos desarrollos de edificios de oficinas médicas y otro desarrollo de uso mixto en Pasteur Park.

«Primero vino la evaluación de lo que realmente podría encajar dentro del edificio», dice Lee. «¿Qué programas tendrían sentido? Durante la fase de solicitud de propuestas se barajaron muchas opciones diferentes. Hablamos de viviendas, de oficinas y, finalmente, nos decantamos por lo que tenía más sentido para la zona en términos de necesidades y de capacidad del edificio, es decir, dos tercios de hotel y el resto de oficinas». Walsh tuvo que recurrir a las microfichas como única documentación disponible de la construcción inicial del edificio.

«El edificio se construyó en 1914. Era una gran incógnita para nosotros».

– Ken Johnston, director del proyecto, Walsh Construction

«Por supuesto, no tenían nada», dice Johnston. «El edificio se construyó en 1914. Era una gran incógnita para nosotros y a medida que nos acercábamos a seguir adelante con el trabajo».

Mientras que la mayoría de los pisos tenían armazón de acero este-oeste, algunos tenían inexplicablemente acero norte-sur. Algunas estructuras estaban torcidas para dejar espacio a las escaleras de caracol que conducían a los apartamentos de los médicos residentes. Walsh sustituyó el acero deficiente y cambió la estructura donde era necesario.

Las cubiertas de los tejados estaban muy deterioradas y los pisos superiores se habían convertido en el nuevo tejado. Era necesario sustituirlas por nuevas losas de tejado. El vestíbulo original era de doble altura, y su escalera será la pieza central de uno de los hoteles.

Las columnas de acero estaban envueltas en tejas de arcilla, que era la versión de 1914 de la protección contra el fuego.

La estructura original estaba construida sobre arcos de tejas de arcilla. Las columnas de soporte de acero se envolvieron en tejas de arcilla y las paredes se construyeron alrededor de ellas. Una vez construidos los muros, los contratistas vertieron el revestimiento.

«Cuando demolimos los muros, encontramos donde están estas zanjas», dice Johnston. «Es porque allí había un muro y vertieron el revestimiento después de construir los muros. Acabamos con todos estos pequeños nudos que en realidad eran muros fundidos en ese revestimiento. Tuvimos que volver, demoler la zanja, y luego tuvimos que volver y rellenar esas zanjas para asegurarnos de tener un suelo nivelado para empezar un hotel».

El mármol de los peldaños de la escalera de doble altura para el nuevo vestíbulo está desgastado tras cien años de tráfico peatonal.

En 2007, el condado de Cook demolió dos alas descuidadas de la fachada norte del hospital y el acero quedó al descubierto en el lugar donde se encontraban.

«Colocaron metal corrugado, pero realmente no estaba protegido», dice Johnston. «Ese acero estaba bastante deteriorado».

Johnston dice que el equipo de Walsh sabía, al entrar, que iba a haber algún reemplazo de la cubierta, pero poner una cantidad de dólares a lo que necesitaba ser reemplazado es un desafío continuo. El proyecto tiene un enfoque de rápida comercialización con el socio de diseño y construcción MB Real Estate. Está previsto que los hoteles Hyatt y Hyatt Place abran sus puertas a finales de 2020.

Una de las formas en las que Walsh mitigó las incógnitas fue utilizando el servicio de captura fotográfica de 360 grados Holo Builder para documentar las condiciones iniciales y hacer un seguimiento del progreso. Las imágenes de 360 grados del emplazamiento podían compartirse con SOM y MB Real Estate a medida que se descubrían nuevas condiciones.

«Tenemos escaneos antes de que empezara la demolición, durante la demolición, cuando está destripado y cuando se están llevando a cabo los trabajos de desbaste», dice Johnston.

Lo que HoloBuilder está documentando en el interior, los escaneos con drones están capturando el exterior. El edificio de 345.000 pies cuadrados es tan grande que los drones son una de las pocas tecnologías que pueden abarcarlo todo.

«Los drones han sido muy valiosos», dice Johnston. «Cuando puedes mirar una foto o moverla o manipularla, es mucho más fácil ver con qué estás trabajando o qué necesitas hacer».

Los vuelos de los drones mostraron que el hospital original tenía balcones y espacio exterior, y los vuelos mostraron dónde estaban las puertas. También mostraron que el granito decorativo y la terracota estaban dañados y necesitaban ser reparados.

MacRostie Historic Advisors de Chicago está ayudando a CHDG a navegar por el proceso de crédito fiscal histórico y asesorando a Walsh sobre cómo preservar el edificio en sí. Walsh planea que la reurbanización del County General esté terminada a finales de año.

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