Minería de aguas profundas: Cómo equilibrar la necesidad de metales con los impactos ecológicos

Poner fin a la dependencia de la humanidad de los combustibles fósiles requerirá miles de millones de kilogramos de metal: una sola turbina eólica puede contener más de una tonelada métrica de cobre, y las baterías de los coches eléctricos exigen montones de cobalto, níquel y manganeso. La mayoría de estos metales proceden ahora de minas terrestres, a menudo a costa de la deforestación, la contaminación del agua y las violaciones de los derechos humanos. Pero un vasto tesoro de metales en el fondo marino podría ofrecer pronto una fuente alternativa.

Aunque las empresas llevan décadas contemplando esta posibilidad, los problemas de ingeniería y los aspectos económicos desfavorables han mantenido los trabajos en la fase de exploración. También ha habido una falta de normas internacionales que regulen la incipiente industria. Pero esto está a punto de cambiar: La Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA), constituida por las Naciones Unidas, está ultimando una normativa para la extracción comercial de metales de las profundidades marinas en aguas internacionales. Estas normas podrían aparecer dentro de un año. La tensión inherente a su establecimiento radica en equilibrar los intereses económicos en la producción de metales con otra consideración: el potencial de daño medioambiental.

Los defensores dicen que la minería en aguas profundas puede evitar algunos de los males de la extracción en tierra y reducir los costes de la tecnología renovable. Pero algunos científicos advierten del peligro de pasar de la exploración a la explotación con demasiada rapidez, teniendo en cuenta lo poco que sabemos sobre el medio ambiente de las profundidades marinas y la vida que alberga. «En general, no creo que podamos evaluar objetivamente todos los riesgos en este momento», afirma Jeff Drazen, biólogo marino de la Universidad de Hawai en Manoa. «Este es el ecosistema más pobre del planeta».

Premio a una gran profundidad

El interés por los minerales de las profundidades se centra sobre todo en un recurso concreto: los nódulos polimetálicos. Estos depósitos del tamaño de una patata son ricos en manganeso, cobre, cobalto y níquel. Se forman a lo largo de millones de años cuando los metales disueltos se precipitan alrededor de los núcleos de materiales orgánicos, a menudo antiguos dientes de tiburón, según Antje Boetius, bióloga marina del Instituto Max Planck de Microbiología Marina de Bremen (Alemania). Dice que estos nódulos están dispersos en muchas zonas del fondo marino mundial. Son especialmente abundantes en una vasta franja de la llanura abisal del océano que se extiende desde Hawai hasta México y que se denomina Zona Clarion-Clipperton (CCZ). Los nódulos de la ZCC contienen, por sí solos, más níquel y cobalto que todas las reservas terrestres conocidas de esos metales.

Recoger esos nódulos de sus lugares de reposo -a menudo a más de tres kilómetros de profundidad- es todavía una propuesta teórica, aunque la mayoría de los planes siguen un esquema similar: En primer lugar, unos vehículos de recogida del tamaño de un camión de volteo buscarían en el lecho marino sedimentos con nódulos. A continuación, una tubería vertical elevaría el material hasta los barcos equipados con instalaciones de clasificación, que extraerían los nódulos valiosos y devolverían el sedimento no deseado al océano.

Pero este método de extracción perturbaría necesariamente el entorno marino, alterando los ecosistemas de las profundidades marinas que los científicos aún están tratando de comprender. En un estudio publicado en 2016 en Nature, los investigadores encontraron siete nuevas especies (incluyendo cuatro que representan nuevos géneros) que viven entre los lechos de nódulos de la ZCC. «Hay millones de especies ahí fuera que aún no han sido descritas», afirma Lisa Levin, bióloga marina del Instituto Scripps de Oceanografía, que no participó en el estudio.

Un coste desconocido

Incluso mientras los investigadores reconstruyen los fundamentos de estos ecosistemas, estudios recientes han tratado de entender cómo la minería podría afectarles. El trabajo de Boetius y sus colegas, publicado el pasado mes de abril en Science Advances, descubrió que los vehículos de recolección pueden tener efectos físicos y biológicos duraderos en el fondo marino. Su equipo volvió a visitar un lugar de la cuenca del Perú en el que, en 1989, los investigadores habían simulado los efectos de los vehículos de recolección al dejar huellas en el fondo marino con un arado montado en una cuchilla y remolcado por un barco. Las huellas del arado eran claramente visibles décadas después. Al principio, «nos quedamos absolutamente sorprendidos», dice Boetius. Pero explica que, en el entorno estable de las profundidades marinas -con corrientes débiles y bajas tasas de caída de sedimentos al fondo marino-, una zona tarda mucho más en recuperarse que en aguas menos profundas o en tierra firme. En las antiguas huellas de vehículos, los microbios eran un 30% menos abundantes que en una región cercana no arada. Animales como los gusanos y los pepinos de mar también eran menos numerosos. «Hay sedimentos tan compactados que ya no pueden entrar», dice Boetius. «Nuestro experimento demuestra realmente que esos procesos físicos impedirán que los animales y los microbios vuelvan a repoblar ese hábitat».

Los impactos de la minería podrían llegar mucho más allá del fondo marino. Los penachos de sedimentos que los buques clasificadores devuelven al agua se han comparado con las chimeneas invertidas que sobresalen por debajo de la capa superficial del océano iluminada por el sol. Los científicos calculan que una sola operación de extracción de nódulos podría liberar 50.000 metros cúbicos de agua cargada de sedimentos cada día, lo suficiente para llenar 10 dirigibles Goodyear. Pero Thomas Peacock, ingeniero mecánico del Instituto Tecnológico de Massachusetts que estudia el comportamiento de la pluma utilizando modelos informáticos y pruebas de campo, ha descubierto que la turbulencia diluye la pluma, acercando rápidamente las concentraciones de sedimentos a los niveles de fondo.

Aún así, incluso un pequeño aumento de la concentración de sedimentos podría perjudicar a los habitantes de las profundidades marinas, como el plancton y las medusas, que evolucionaron en un hábitat casi desprovisto de sedimentos, afirma Drazen. Muchas de estas criaturas se alimentan filtrando pequeñas partículas orgánicas del agua. Si quedan atrapadas en una pluma de sedimentos, «van a tener que tamizar una tonelada de barro», dice. «Esto puede obstruir su aparato de filtrado, o puede dificultarles la elección de lo bueno de lo malo».

En un artículo de opinión revisado por expertos y publicado en junio en Proceedings of the National Academy of Sciences USA, Drazen y más de una docena de coautores destacaron éste y otros riesgos que la minería supone para las aguas profundas. Los autores también advirtieron que la práctica podría interrumpir la comunicación animal: la contaminación acústica de los sedimentos que suben por los tubos ascendentes podría interferir en las señales acústicas de las ballenas y otros cetáceos, mientras que los penachos de sedimentos podrían enturbiar las señales bioluminiscentes que criaturas como los calamares y las medusas utilizan en la oscuridad del océano profundo. «Los animales se encienden y se apagan», dice Drazen. Pilotar un submarino a través de ellos es «como caer a través de las estrellas».

Cómo proceder

Aunque Drazen y otros han identificado algunos tipos de daños que la minería podría infligir a la vida de las profundidades marinas, aún no pueden precisar cuánto daño podría causar: la información disponible es aún escasa y la industria está en sus primeras etapas. Esta incertidumbre ha llevado a muchos científicos a adoptar un enfoque de precaución. Los males de la minería terrestre no justifican una carrera desenfrenada para excavar el fondo del océano, dice Diva Amon, bióloga marina del Museo de Historia Natural de Londres. «En esencia, estaríamos creando daños en un ecosistema que aún no comprendemos», afirma. Grupos como la organización sin ánimo de lucro Conservación Internacional han pedido una moratoria de 10 años sobre la minería de aguas profundas para dar a los científicos y a los responsables políticos más tiempo para examinar los posibles daños ambientales.

Pero otros ven la industria emergente como un imperativo moral, dado el papel crucial de los metales en las tecnologías de energía renovable necesarias para frenar el calentamiento global, y los costes ambientales y sociales a menudo relacionados con las prácticas mineras existentes. «Empecé a estudiar la huella de la minería terrestre y es horrible», dice Gregory Stone, científico jefe de DeepGreen, una empresa minera con acuerdos de exploración en la ZCC. Señala las consecuencias a veces mortales para la salud de los trabajadores y las violaciones del trabajo infantil, ambas asociadas a menudo a la extracción terrestre de minerales como el cobalto. Con la minería en aguas profundas, «la perturbación del sistema planetario será mucho menor», afirma Stone. Añade que una evaluación medioambiental plurianual previa a la extracción comercial -que la AIS podría exigir en su normativa final- podría ayudar a minimizar los daños. Por ejemplo, podría hacerlo excluyendo de la minería las zonas más sensibles desde el punto de vista medioambiental.

La ISA está utilizando el creciente cuerpo de investigación científica en la ZCC «para identificar las mejores medidas necesarias para proteger el medio ambiente marino» mientras el grupo crea el primer código de explotación minera en aguas profundas, según una declaración escrita de su secretario general, Michael Lodge. Estas normas se adoptarán si los 168 miembros de la ISA (167 países más la Unión Europea) están de acuerdo con ellas, dijo. Este verano, la asamblea anual de la organización se pospuso a causa de la COVID-19, pero la normativa podría adoptarse el año que viene. Lodge no detalló los posibles enfoques normativos para cada uno de los posibles daños ambientales que los investigadores han identificado hasta ahora. Pero dijo que el código minero «incorporará disposiciones específicas para garantizar la protección efectiva del medio ambiente marino y la conservación de la biodiversidad marina, la salud y la seguridad humanas y el reparto equitativo de los beneficios financieros y otros beneficios económicos «*

Científicos de todos los sectores -industria, academia y conservación- siguen de cerca los esfuerzos de la ISA. Boetius dice que en los últimos años, la ISA ha convocado debates sobre la protección de organismos que van desde las bacterias hasta los pulpos. «El sistema se ha vuelto más ecológico y preocupado que hace 20 años», afirma. Boetius y otras personas, incluida una red internacional llamada Deep-Ocean Stewardship Initiative, han aportado su experiencia para ayudar a garantizar suficientes precauciones medioambientales. «Se han hecho grandes avances durante este proceso de elaboración de la normativa», dice Amon, que trabaja con la red. «

Levin está de acuerdo y plantea la cuestión de qué parte del reglamento final de la ISA consistirá en mandatos ejecutables, en lugar de meras sugerencias. «Muchos de los componentes medioambientales son sólo orientativos en este momento», afirma. Levin no llega a pedir una moratoria, pero dice que no está totalmente convencida de la necesidad de la minería de aguas profundas; no cree que vaya a sustituir simplemente a las operaciones terrestres. «Es casi seguro que se añadirá», dice Levin. También señala que las futuras mejoras en el reciclaje de metales y la duración de los productos podrían reducir la demanda de una nueva fuente de metales vírgenes. «Mi pregunta número uno es ‘¿realmente necesitamos minerales del fondo del océano?». dice Levin.

*Nota del editor (9/1/20): Este párrafo fue revisado después de su publicación para añadir una actualización sobre el código minero de la ISA que se espera que aborde los posibles daños ambientales específicos.

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