Comment les manchots empereurs survivent-ils à l’hiver glacial de l’Antarctique ?

Cette histoire est initialement parue sur bioGraphic, un magazine en ligne sur la nature et la durabilité alimenté par l’Académie des sciences de Californie.

Comment est-il possible qu’un animal, n’importe lequel, puisse survivre à la mort d’un hiver antarctique ? Pas de nourriture, pas d’abri ; juste de la glace, du froid et du vent pendant plus de cent jours d’affilée. Mais c’est exactement ce que font les manchots empereurs (Aptenodytes forsteri) – non seulement ils survivent, mais ils se reproduisent dans l’un des environnements les plus inhospitaliers de la Terre.

Pour l’observateur occasionnel, les oiseaux semblent simplement se tenir debout sur la glace et endurer leur monde glacial. Un regard plus long, cependant, révèle que les manchots forment souvent des groupes serrés, en particulier lorsque les températures chutent. Ce « regroupement de pingouins » semble être au cœur de la capacité des oiseaux à conserver leur chaleur corporelle et à survivre à des températures extérieures qui tueraient la plupart des autres créatures. Mais le fonctionnement exact de ces huddles et la façon dont ils changent subtilement de forme au fil du temps pour profiter à tous les membres du groupe sont restés un mystère.

Pour explorer les secrets du huddle des manchots, le physicien Daniel Zitterbart et son équipe de la Woods Hole Oceanographic Institution ont mis en place un réseau élaboré de caméras robotisées time-lapse dans une station de recherche antarctique éloignée, à Atka Bay. Bien que les chercheurs contrôlent leurs caméras depuis l’autre bout du monde, ils ont pu saisir un portrait intime de la vie au sein de la colonie de manchots. L’imagerie à haute résolution et les analyses informatiques leur permettent de voir et de mesurer les mouvements des individus du groupe qui, autrement, passeraient inaperçus. Ces mouvements, bien que subtils, sont hautement coordonnés et essentiels à la survie des individus et de la colonie dans son ensemble. Et surtout, l’équipe de Zitterbart pense désormais que ses observations peuvent fournir des informations importantes sur la santé globale des colonies de manchots empereurs – et permettre aux scientifiques de mieux prédire comment cette espèce menacée réagira aux changements de température, de glace de mer et d’autres facteurs environnementaux liés au changement climatique.

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