Introduction à la psychologie

Objectifs d’apprentissage

  • Décrire les processus d’acquisition, d’extinction, de récupération spontanée, de généralisation et de discrimination

Maintenant que vous savez comment fonctionne le conditionnement classique et que vous avez vu plusieurs exemples, examinons certains des processus généraux impliqués. Dans le conditionnement classique, la période initiale d’apprentissage est appelée acquisition, lorsqu’un organisme apprend à mettre en relation un stimulus neutre et un stimulus non conditionné. Au cours de l’acquisition, le stimulus neutre commence à susciter la réponse conditionnée, et finalement le stimulus neutre devient un stimulus conditionné capable de susciter la réponse conditionnée par lui-même. Le timing est important pour que le conditionnement ait lieu. En général, il ne doit y avoir qu’un bref intervalle entre la présentation du stimulus conditionné et celle du stimulus non conditionné. En fonction de ce qui est conditionné, cet intervalle peut être de cinq secondes seulement (Chance, 2009). Cependant, avec d’autres types de conditionnement, l’intervalle peut aller jusqu’à plusieurs heures.

L’aversion au goût est un type de conditionnement dans lequel un intervalle de plusieurs heures peut s’écouler entre le stimulus conditionné (quelque chose d’ingéré) et le stimulus non conditionné (nausée ou maladie). Voici comment cela fonctionne. Entre les cours, vous et un ami prenez un déjeuner rapide dans un chariot de nourriture sur le campus. Vous partagez un plat de poulet au curry et vous vous rendez à votre prochain cours. Quelques heures plus tard, vous avez des nausées et tombez malade. Bien que votre ami aille bien et que vous déterminiez que vous avez une grippe intestinale (la nourriture n’est pas en cause), vous avez développé une aversion au goût ; la prochaine fois que vous êtes au restaurant et que quelqu’un commande du curry, vous vous sentez immédiatement malade. Bien que le plat de poulet ne soit pas ce qui vous a rendu malade, vous éprouvez une aversion gustative : vous avez été conditionné à avoir de l’aversion pour un aliment après une seule expérience désagréable.

Comment cela se produit-il – un conditionnement basé sur une seule instance et impliquant un laps de temps prolongé entre l’événement et le stimulus négatif ? La recherche sur l’aversion gustative suggère que cette réponse pourrait être une adaptation évolutive conçue pour aider les organismes à apprendre rapidement à éviter les aliments nocifs (Garcia & Rusiniak, 1980 ; Garcia & Koelling, 1966). Non seulement cela peut contribuer à la survie des espèces par le biais de la sélection naturelle, mais cela peut également nous aider à développer des stratégies pour relever des défis tels qu’aider les patients atteints de cancer à surmonter les nausées induites par certains traitements (Holmes, 1993 ; Jacobsen et al., 1993 ; Hutton, Baracos, & Wismer, 2007 ; Skolin et al., 2006). Garcia et Koelling (1966) ont montré non seulement que les aversions gustatives pouvaient être conditionnées, mais aussi qu’il existait des contraintes biologiques à l’apprentissage. Dans leur étude, des groupes distincts de rats ont été conditionnés pour associer soit une saveur à une maladie, soit des lumières et des sons à une maladie. Les résultats ont montré que tous les rats exposés au couple saveur-maladie ont appris à éviter la saveur, mais qu’aucun des rats exposés aux lumières et aux sons associés à la maladie n’a appris à éviter les lumières ou les sons. Cela a ajouté des preuves à l’idée que le conditionnement classique pourrait contribuer à la survie de l’espèce en aidant les organismes à apprendre à éviter les stimuli qui présentaient des dangers réels pour la santé et le bien-être.

Robert Rescorla a démontré avec quelle puissance un organisme peut apprendre à prédire le SCU à partir du CS. Prenons, par exemple, les deux situations suivantes . Le père d’Ari a toujours le dîner sur la table tous les jours à 18 heures. La mère de Soraya change la donne : certains jours, ils dînent à 18 heures, d’autres à 17 heures et d’autres encore à 19 heures. Pour Ari, 18 heures prédit de manière fiable et constante le dîner, donc Ari commencera probablement à avoir faim tous les jours juste avant 18 heures, même s’il a pris une collation tardive. Soraya, en revanche, sera moins susceptible d’associer 6 heures au dîner, puisque 6 heures ne prédit pas toujours l’arrivée du dîner. Rescorla, avec son collègue de l’université de Yale, Alan Wagner, a mis au point une formule mathématique permettant de calculer la probabilité qu’une association soit apprise, compte tenu de la capacité d’un stimulus conditionné à prédire l’apparition d’un stimulus non conditionné et d’autres facteurs ; cette formule est aujourd’hui connue sous le nom de modèle Rescorla-Wagner (Rescorla &Wagner, 1972)

Une fois que nous avons établi le lien entre le stimulus inconditionné et le stimulus conditionné, comment rompre ce lien et faire en sorte que le chien, le chat ou l’enfant cesse de répondre ? Dans le cas de Tiger, imaginez ce qui se passerait si vous cessiez d’utiliser l’ouvre-boîte électrique pour sa nourriture et que vous commenciez à l’utiliser uniquement pour la nourriture humaine. Tigre entendrait alors l’ouvre-boîte, mais ne recevrait pas de nourriture. En termes de conditionnement classique, vous donneriez le stimulus conditionné, mais pas le stimulus non conditionné. Pavlov a exploré ce scénario dans ses expériences avec des chiens : il a fait retentir le signal sonore sans donner aux chiens de la viande en poudre. Très vite, les chiens ont cessé de réagir au son. L’extinction est la diminution de la réponse conditionnée lorsque le stimulus non conditionné n’est plus présenté avec le stimulus conditionné. Lorsqu’on lui présente le stimulus conditionné seul, le chien, le chat ou tout autre organisme montre une réponse de plus en plus faible, pour finalement ne plus répondre. En termes de conditionnement classique, il y a un affaiblissement progressif et une disparition de la réponse conditionnée.

Que se passe-t-il lorsque l’apprentissage n’est pas utilisé pendant un certain temps – lorsque ce qui a été appris reste en sommeil ? Comme nous venons de le voir, Pavlov a constaté que lorsqu’il présentait de façon répétée la cloche (stimulus conditionné) sans la poudre de viande (stimulus inconditionné), l’extinction se produisait ; les chiens cessaient de saliver à la cloche. Cependant, après quelques heures de repos après cet entraînement d’extinction, les chiens ont recommencé à saliver lorsque Pavlov a sonné la cloche. À votre avis, que se passerait-il avec le comportement de Tiger si votre ouvre-boîte électrique se brisait et que vous ne l’utilisiez pas pendant plusieurs mois ? Lorsque vous l’avez finalement réparé et que vous avez recommencé à l’utiliser pour ouvrir la nourriture de Tigre, ce dernier se souviendrait de l’association entre l’ouvre-boîte et sa nourriture – il serait excité et courrait vers la cuisine dès qu’il entendrait le son. Le comportement des chiens de Pavlov et de Tiger illustre un concept que Pavlov appelait la récupération spontanée : le retour d’une réponse conditionnée précédemment éteinte après une période de repos (figure 1).

Figure 1. Il s’agit de la courbe d’acquisition, d’extinction et de récupération spontanée. La courbe ascendante montre que la réponse conditionnée devient rapidement plus forte grâce à l’appariement répété du stimulus conditionné et du stimulus inconditionné (acquisition). Puis la courbe décroît, ce qui montre comment la réponse conditionnée s’affaiblit lorsque seul le stimulus conditionné est présenté (extinction). Après une pause ou une interruption du conditionnement, la réponse conditionnée réapparaît (récupération spontanée).

Bien sûr, ces processus s’appliquent également chez l’homme. Par exemple, disons que chaque jour, lorsque vous vous rendez à pied au campus, un camion de crème glacée passe sur votre route. Jour après jour, vous entendez la musique du camion (stimulus neutre), alors vous vous arrêtez finalement et achetez une barre glacée au chocolat. Vous en prenez une bouchée (stimulus non conditionné) et vous en avez l’eau à la bouche (réponse non conditionnée). Cette période initiale d’apprentissage est appelée acquisition, lorsque vous commencez à faire le lien entre le stimulus neutre (le bruit du camion) et le stimulus non conditionné (le goût de la glace au chocolat dans votre bouche). Au cours de l’acquisition, la réponse conditionnée devient de plus en plus forte grâce à l’association répétée du stimulus conditionné et du stimulus non conditionné. Plusieurs jours (et barres glacées) plus tard, vous remarquez que vous commencez à avoir l’eau à la bouche (réponse conditionnée) dès que vous entendez le jingle musical du camion – avant même de mordre dans la barre glacée. Puis un jour, vous descendez la rue. Vous entendez la musique du camion (stimulus conditionné), et vous avez l’eau à la bouche (réponse conditionnée). Cependant, lorsque vous arrivez au camion, vous découvrez qu’il n’y a plus de crème glacée. Vous partez déçu. Les jours suivants, vous passez devant le camion et entendez la musique, mais vous ne vous arrêtez pas pour acheter une barre glacée parce que vous êtes en retard pour vos cours. Vous commencez à saliver de moins en moins lorsque vous entendez la musique, jusqu’à ce qu’à la fin de la semaine, vous n’ayez plus l’eau à la bouche lorsque vous entendez la mélodie. Ceci illustre l’extinction. La réponse conditionnée s’affaiblit lorsque seul le stimulus conditionné (le bruit du camion) est présenté, sans être suivi du stimulus non conditionné (glace au chocolat dans la bouche). Puis le week-end arrive. Vous ne devez pas aller en classe, donc vous ne passez pas devant le camion. Le lundi matin arrive et vous prenez votre chemin habituel pour vous rendre au campus. Vous tournez au coin de la rue et vous entendez à nouveau le camion. Que pensez-vous qu’il se passe ? Vous recommencez à avoir l’eau à la bouche. Pourquoi ? Après une interruption du conditionnement, la réponse conditionnée réapparaît, ce qui indique une récupération spontanée.

L’acquisition et l’extinction impliquent le renforcement et l’affaiblissement, respectivement, d’une association apprise. Deux autres processus d’apprentissage – la discrimination du stimulus et la généralisation du stimulus – sont impliqués dans la détermination des stimuli qui déclencheront les réponses apprises. Les animaux (y compris les humains) doivent faire la distinction entre les stimuli – par exemple, entre les sons qui annoncent un événement menaçant et les sons qui ne le font pas – afin de pouvoir réagir de manière appropriée (comme s’enfuir si le son est menaçant). Lorsqu’un organisme apprend à répondre différemment à des stimuli similaires, on parle de discrimination de stimulus. En termes de conditionnement classique, l’organisme ne manifeste la réponse conditionnée qu’au stimulus conditionné. Les chiens de Pavlov faisaient la distinction entre le son de base qui retentissait avant qu’ils ne soient nourris et d’autres sons (par exemple, la sonnette de la porte), car les autres sons ne prédisaient pas l’arrivée de la nourriture. De même, le chat Tiger a fait la distinction entre le son de l’ouvre-boîte et celui du mixeur électrique. Lorsque le batteur électrique est en marche, Tigre n’est pas sur le point d’être nourri, donc il ne vient pas en courant à la cuisine pour chercher de la nourriture.

D’autre part, lorsqu’un organisme démontre la réponse conditionnée à des stimuli qui sont similaires au stimulus de condition, on appelle cela la généralisation du stimulus, le contraire de la discrimination du stimulus. Plus un stimulus est similaire au stimulus conditionné, plus l’organisme est susceptible de donner la réponse conditionnée. Par exemple, si le mixeur électrique a un son très similaire à celui de l’ouvre-boîte électrique, Tigre peut accourir après avoir entendu son son. Mais si vous ne lui donnez pas à manger après le bruit du mixeur électrique, et que vous continuez à lui donner à manger systématiquement après le bruit de l’ouvre-boîte électrique, elle apprendra rapidement à distinguer les deux sons (à condition qu’ils soient suffisamment différents pour qu’elle puisse les distinguer). Dans notre autre exemple, Moisha a continué à se sentir mal chaque fois qu’elle rendait visite à d’autres oncologues ou à d’autres médecins dans le même bâtiment que son oncologue.

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