La retraite de la Grande-Bretagne de Kaboul 1842

Le terrain inhospitalier, le temps impitoyable et imprévisible, la politique tribale fracturée, les relations turbulentes avec la population locale et les civils armés : ce ne sont que quelques-uns des problèmes qui ont conduit à la chute de la Grande-Bretagne en Afghanistan.

Ceci ne fait pas référence à la guerre la plus récente en Afghanistan (même si on vous pardonnerait de le penser), mais à l’humiliation de la Grande-Bretagne à Kaboul il y a presque 200 ans. Cette défaite épique s’est produite au cours de la toute première guerre afghane et de l’invasion anglophone de l’Afghanistan en 1842.

C’était une époque où les colonies britanniques, et même la East India Trading Company, étaient extrêmement méfiantes à l’égard de l’expansion de la puissance russe à l’Est. On pensait qu’une invasion russe de l’Afghanistan serait une partie inévitable de celle-ci. Cette invasion s’est bien sûr finalement réalisée plus d’un siècle plus tard avec la guerre soviéto-afghane de 1979-1989.

Cette période du 19ème siècle est ce que les historiens appellent le « Grand Jeu », un bras de fer entre l’Est et l’Ouest pour savoir qui contrôlerait la région. Bien que la région reste en litige encore aujourd’hui, la toute première guerre afghane n’a pas tant été une défaite pour les Britanniques qu’une humiliation complète : un désastre militaire aux proportions sans précédent, peut-être seulement égalé par la chute de Singapour exactement 100 ans plus tard.

En janvier 1842, pendant la première guerre anglo-afghane, alors qu’elle battait en retraite vers l’Inde, la totalité de la force britannique d’environ 16 000 soldats et civils a été anéantie. Jusqu’à ce moment, l’armée britannique et les armées privées de la Compagnie des Indes orientales avaient la réputation dans le monde entier d’être incroyablement puissantes et d’être un pilier de l’efficacité et de l’ordre britanniques : une continuation de ce succès était attendue en Afghanistan.

Craintifs de l’intérêt accru de la Russie dans la région, les Britanniques ont décidé d’envahir l’Afghanistan et ont marché sans contestation sur Kaboul au début de 1839 avec une force d’environ 16 000 à 20 000 troupes britanniques et indiennes connues collectivement sous le nom d’Indus. Pourtant, à peine trois ans plus tard, il n’y avait qu’un seul survivant britannique connu qui a titubé dans Jalalabad en janvier 1842, après avoir fui le carnage qui s’est abattu sur ses camarades à Gandamak.

Dost Mohammed

L’occupation à Kaboul avait commencé assez pacifiquement. Les Britanniques étaient à l’origine alliés au souverain indigène Dost Mohammed, qui, au cours de la décennie précédente, avait réussi à unifier les tribus afghanes fracturées. Cependant, une fois que les Britanniques ont commencé à craindre que Mohammed soit de mèche avec les Russes, il a été évincé et remplacé par un souverain plus utile (pour les Britanniques en tout cas), Shah Shuja.

Malheureusement, le règne du Shah n’était pas aussi sûr que les Britanniques l’auraient souhaité, ils ont donc laissé deux brigades de troupes et deux aides politiques, Sir William Macnaghten et Sir Alexander Burns, pour tenter de maintenir la paix. Ce n’était cependant pas aussi simple qu’il y paraissait.

Les tensions sous-jacentes et les ressentiments des forces britanniques d’occupation ont débordé en une rébellion totale de la population locale en novembre 1841. Burns et Macnaghten sont tous deux assassinés. Les forces britanniques qui avaient choisi de ne pas rester dans la garnison fortifiée de Kaboul, mais dans un cantonnement à l’extérieur de la ville, étaient encerclées et complètement à la merci du peuple afghan. A la fin du mois de décembre, la situation était devenue périlleuse ; cependant, les Britanniques ont réussi à négocier une évasion vers l’Inde sous contrôle britannique.

Avec la rébellion en pleine force, il est peut-être surprenant que par ces négociations, les Britanniques aient en fait été autorisés à fuir Kaboul et à se diriger vers Jalalabad, à environ 90 miles. Il se peut qu’ils aient été autorisés à partir uniquement pour pouvoir être victimes plus tard de l’embuscade de Gandamak, mais on ignore si c’est le cas ou non. Les estimations exactes du nombre de personnes qui ont quitté la ville diffèrent, mais il s’agissait de quelque chose entre 2 000 et 5 000 soldats, plus les civils, les épouses, les enfants et les adeptes du camp.

Environ 16 000 personnes ont finalement évacué Kaboul le 6 janvier 1842. Elles étaient conduites par le commandant en chef des forces de l’époque, le général Elphinstone. Bien que fuyant sans doute pour leur vie, leur retraite ne fut pas facile. Beaucoup ont péri de froid, de faim, d’exposition et d’épuisement au cours de la marche de 90 miles à travers les périlleuses montagnes afghanes dans des conditions hivernales épouvantables. Au fur et à mesure que la colonne battait en retraite, elle était harcelée par les forces afghanes qui tiraient sur les gens pendant qu’ils marchaient, la plupart d’entre eux étant incapables de se défendre. Les soldats qui étaient encore armés ont tenté de monter une action d’arrière-garde, mais avec peu de succès.

Ce qui avait commencé comme une retraite précipitée est rapidement devenu une marche de la mort à travers l’enfer pour ceux qui fuyaient, car ils ont été pris un par un, malgré le traité leur permettant de se retirer de Kaboul en premier lieu. Alors que les forces afghanes intensifiaient leurs attaques contre les soldats en retraite, la situation s’est finalement transformée en massacre lorsque la colonne a atteint le Khurd Kabul, un col étroit de 8 km de long. Encerclés de tous côtés et essentiellement piégés, les Britanniques ont été mis en pièces, avec plus de 16 000 vies perdues en quelques jours. Le 13 janvier, tout le monde, semblait-il, avait été tué.

Dans les premières suites sanglantes de la bataille, il semblait qu’un seul homme avait survécu au massacre. Son nom était le chirurgien adjoint William Brydon et, d’une manière ou d’une autre, il a boité jusqu’à la sécurité de Jalalabad sur un cheval mortellement blessé, sous le regard des troupes britanniques qui attendaient patiemment leur arrivée. Interrogé sur ce qui était arrivé à l’armée, il répondit « Je suis l’armée ».

La théorie admise était que Brydon avait été autorisé à vivre afin de raconter ce qui s’était passé à Gandamak, et de décourager les autres de défier les Afghans de peur de subir le même sort. Cependant, il est maintenant plus largement admis que certains otages ont été pris et que d’autres ont réussi à s’échapper, mais ces survivants n’ont commencé à apparaître que bien après la fin de la bataille.

Ce qui est indéniable cependant, c’est l’horreur absolue qui s’est abattue sur ces soldats et civils britanniques en retraite, et quel bain de sang macabre cette dernière résistance finale a dû être. Ce fut également une humiliation totale pour l’Empire britannique, qui se retira complètement d’Afghanistan et dont la réputation fut sévèrement ternie.

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