Le Mayflower : la fleur derrière le nom

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Illustration du Mayflower

Bien que je sois Canadien, j’ai été élevé avec les histoires des Pèlerins et comment ils ont traversé l’Atlantique en 1620 sur un bateau appelé le Mayflower pour fonder la colonie de Plymouth, la première colonie anglophone réussie dans le Nouveau Monde. Ils seront plus tard reconnus comme les pères fondateurs des États-Unis d’Amérique d’aujourd’hui.

Je ne suis pas sûr d’avoir appris cela en cours d’histoire ou à la télévision, mais les Canadiens en général ont une meilleure compréhension de l’histoire américaine que les Américains de l’histoire canadienne.

Mais je ne suis pas un historien, je suis un geek des plantes qui est curieux de tous les aspects des plantes. Alors, j’ai voulu savoir, quelle est l’histoire derrière le nom de leur navire, le Mayflower ? Et j’ai découvert quelques faits intéressants.

La fleur derrière le nom

Le muguet, encore appelé mayflower dans de nombreuses régions, a inspiré le nom du navire le Mayflower.

La plante que les Anglais appelaient mayflower dans les années 1600 était en fait une plante que la plupart des jardiniers connaissent bien aujourd’hui, mais sous un autre nom : le muguet (Convallaria majalis). Largement répandue dans la plupart des pays d’Europe du Nord et d’Europe centrale, cette plante fleurissait normalement au début du mois de mai, ce qui explique en partie son nom botanique, car si Convallaria signifie « de la vallée », majalis signifie « de mai ». En Angleterre, la « mayflower » était considérée comme le symbole du mois de mai.

La mayflower nord-américaine (Epigaea repens) ne ressemble en rien à son homonyme européenne. Photo : Rob Routledge, Sault College, bugwood.org

Au cas où vous vous poseriez la question, il existe également une plante appelée mayflower ou arbousier traçant originaire de l’est de l’Amérique du Nord : Epigaea repens, une plante rampante des bois dont les fleurs blanches à rose pâle, orientées vers le haut, ne ressemblent en rien aux fleurs blanches pendantes en forme de cloche du muguet d’aujourd’hui. Mais elle a été nommée fleur de mai à une date ultérieure, peut-être par des colons nostalgiques de la fleur qui symbolisait le printemps dans leur pays natal, C. majalis. Et E. repens fleurit effectivement en mai… enfin, au moins dans une partie de son vaste territoire.

Dans l’Antiquité

La tradition du muguet – ou de la fleur de mai ou de la Convallaria majalis ou de tout autre nom que vous voulez lui donner – comme symbole du printemps est bien antérieure aux Pèlerins.

Dans le nord de l’Europe, par exemple, la déesse mère était associée au muguet et ses fleurs étaient plaquées sur les mâts de mai lors des rites annuels du printemps des Celtes, des Pictes et des tribus germaniques.

Statue de la déesse Flora.

Chez les Romains, le muguet était le symbole de Flora, la déesse des fleurs, et célébré lors de leur fête du printemps, les Florales, qui se tenait début mai. D’autres peuples à travers l’Europe, des Grecs aux Finlandais, considéraient le muguet comme un symbole du printemps et de la renaissance.

Avec l’arrivée du christianisme, cependant, le muguet, désormais considéré comme une fleur totalement païenne, a été essentiellement banni de l’usage et est venu à être considéré comme une autre fleur de printemps… c’est-à-dire jusqu’à la France du 16e siècle.

Une tradition renaissante

Charles IX de France

La légende veut que ce soit Charles IX de France qui ait renouvelé la tradition de la fleur de mai/muguet. Charmé par le beau et délicieux parfum de cette belle fleur sauvage des bois, qu’il appelait « muguet » (du vieux français pour « parfum de musc »), il offrit un bouquet de muguet à chacune des dames de sa cour le 1er mai 1561, et ce fut un succès immédiat. Satisfait du résultat, il déclara :  » Qu’il en soit ainsi chaque année « , et en effet, il en fut ainsi. Bientôt, la pratique se répandit dans toute la France.

Au fil du temps, la tradition voulait que les femmes portent un bouquet de muguet le 1er mai (May Day) tandis que les hommes en portaient un brin à leur revers. La superstition régnait à l’époque et l’on croyait que porter du muguet le 1er mai apportait santé et bonheur. Un brin portant de 13 fleurs était considéré comme particulièrement chanceux.

Au XXe siècle

Félix Mayor portant, comme toujours, du muguet à son revers. Photo : Alchetron.org

Comme beaucoup de traditions, cependant, le port du « muguet de mai » avait commencé à s’éteindre à la fin des années 1800, mais a été relancé assez soudainement lorsque le chanteur et amuseur français Félix Mayol est arrivé pour la première fois à Paris le 1er mai 1895 et a reçu un bouquet de muguet de son amie parisienne, Jenny Cook. Charmé par ce cadeau, il porte un brin de muguet à sa boutonnière le soir même, lors de l’ouverture de son premier spectacle parisien. Ce fut un énorme succès et il devint une grande vedette. Comme il a toujours pensé que le muguet lui avait porté chance, il est devenu son emblème personnel et l’a toujours porté en public, bientôt copié par d’autres. Essentiellement, il avait à lui seul fait revivre une tradition en déclin.

Les créateurs de mode français ont également adopté la tendance et ont commencé à offrir à leurs clients et à leurs employées des bouquets de muguet le 1er mai. En fait, ils le font encore. Christian Dior a fini par en faire l’emblème de sa maison de couture et a incorporé l’odeur du muguet dans ses meilleurs parfums.

Bien sûr, le 1er mai est aussi la Fête du Travail en France (comme dans de nombreux pays du monde) et inévitablement les deux ont fusionné, officiellement pendant la Seconde Guerre mondiale. Aujourd’hui, le 1er mai est un jour férié en France et en Belgique où il est tout aussi probable qu’on l’appelle « la Fête du muguet » que la Fête du Travail.

Jour de mai en France aujourd’hui

Vendeur de fleurs proposant du muguet au coin d’un arbre parisien.

Visitez n’importe quelle ville francophone d’Europe le 1er mai et vous les verrez partout ; des vendeurs de fleurs proposant des brins, des bouquets et des pots de « fleurs de mai ». En vertu d’une loi datant de la Révolution française, la vente itinérante de muguet dans les espaces publics est officiellement tolérée le 1er mai, à condition qu’il s’agisse d’une cueillette sauvage, donc sans taxe. Cela signifie que quiconque a accès à quelques touffes de muguet peut devenir vendeur de fleurs pour une journée… et nombreux sont ceux qui tentent leur chance.

La production de muguet pour le 1er mai est un commerce important en France et en Belgique et les prix s’envolent si la récolte est mauvaise. À Bruxelles, il y a quelques années, j’ai vu des petits bouquets composés de seulement deux maigres brins de muguet se vendre 13 € (environ 13 dollars américains), car le printemps était arrivé trop tôt et les fleurs étaient rares cette année-là.

Lorsque tout va bien, environ 60 millions de brins, bouquets et pots de muguet sont vendus en France chaque 1er mai, mais seulement 10 % des fleurs sont récoltées sur des plantes sauvages. La majeure partie de la production provient de fermes spécialisées, la plupart situées près de Nantes et de Bordeaux, où la récolte et la préparation du muguet donnent du travail saisonnier à environ 7 000 personnes.

En Amérique du Nord

Il n’y a pas de tradition de journée du muguet en Amérique du Nord.

Tout d’abord, au Canada et aux États-Unis, la fête du travail est célébrée au début du mois de septembre, quand on ne trouve pas de fleurs de muguet (elles sont strictement printanières). Quelques régions des deux pays ont conservé certaines traditions du 1er mai, issues des anciens festivals européens du 1er mai, mais il s’agit principalement de danses autour d’un mât de mai ou de danses Morris. Après tout, dans la plupart des régions d’Amérique du Nord, le muguet ne fleurit pas le 1er mai, mais plus tard en mai ou même en juin.

Le muguet se répand largement et est difficile à contrôler. Photo : Pasqdnik, Wikimedia Commons

Aussi, les jardiniers nord-américains ont tendance à se méfier un peu du muguet. Bien qu’il s’agisse d’une couverture végétale assez jolie et que ses fleurs soient charmantes, il est également assez envahissant et très difficile à contrôler. Et qui veut libérer une autre plante envahissante sur son propre terrain ?

Enfin, le muguet est une plante toxique, en fait, l’une des plus toxiques de toutes les plantes de jardin, et de nos jours, offrir une plante toxique en cadeau ou même en cultiver une a tendance à être mal vu.

Alors, je vais souhaiter un joyeux May Day, Labor Day ou Fête du muguet à mes lecteurs européens, puis je me remettrai à essayer de déraciner cette #$*@*&#$ chose de mon jardin.

Mon Dieu, qui aurait cru qu’il y aurait tant à dire sur la fleur de mai ?

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