Nouvelle espèce de dinosaure découverte sur l’île de Wight

Robin Ward, un chasseur de fossiles régulier de Stratford-upon-Avon, était avec sa famille en visite sur l’île de Wight quand ils ont fait leur découverte. Il a dit : « La joie de trouver les ossements que nous avons découverts était absolument fantastique. J’ai pensé qu’ils étaient spéciaux et je les ai emmenés lorsque nous avons visité le musée Dinosaur Isle. Ils ont immédiatement su qu’il s’agissait de quelque chose de rare et ont demandé si nous pouvions en faire don au musée pour qu’ils fassent l’objet de recherches complètes. »

James Lockyer, de Spalding, Lincolnshire, visitait également l’île lorsqu’il a trouvé un autre des ossements. Également chasseur de fossiles régulier, il a déclaré : « Il semblait différent des vertèbres de reptiles marins que j’ai rencontré dans le passé. Je cherchais un endroit à Shanklin et on m’avait dit et lu que je n’y trouverais pas grand-chose. Cependant, je m’assure toujours de fouiller les endroits que les autres ne fouillent pas, et à cette occasion, cela a payé. »

Paul Farrell, de Ryde, sur l’île de Wight, a ajouté : « Je me promenais le long de la plage, en tapant sur des pierres, et je suis tombé sur ce qui ressemblait à un os de dinosaure. J’ai été vraiment choqué de découvrir qu’il pouvait s’agir d’une nouvelle espèce. »

Après avoir étudié les quatre vertèbres, les paléontologues de l’université de Southampton ont confirmé que les os appartiennent probablement à un genre de dinosaure jusqu’alors inconnu de la science. Leurs conclusions seront publiées dans la revue Papers in Palaeontology, dans un article coécrit par ceux qui ont découvert les fossiles.

Chris Barker, un doctorant de l’université qui a dirigé l’étude, a déclaré : « Nous avons été frappés par la façon dont cet animal était creux – il est criblé d’espaces d’air. Certaines parties de son squelette devaient être plutôt délicates.

« Les données sur les dinosaures théropodes de la période du Crétacé moyen en Europe ne sont pas très bonnes, il est donc très intéressant de pouvoir améliorer notre compréhension de la diversité des espèces de dinosaures de cette époque.

« On ne trouve généralement pas de dinosaures dans les dépôts de Shanklin car ils ont été déposés dans un habitat marin. Vous avez beaucoup plus de chances de trouver des huîtres fossiles ou du bois de dérive, donc c’est une découverte rare en effet. »

Il est probable que le Vectaerovenator vivait dans une zone juste au nord de l’endroit où ses restes ont été trouvés, la carcasse ayant été rejetée dans la mer peu profonde à proximité.

Silhouette montrant les positions des ossements (Crédit : Darren Naish)

Chris Barker a ajouté : « Bien que nous ayons suffisamment de matériel pour pouvoir déterminer le type général de dinosaure, nous aimerions idéalement en trouver davantage pour affiner notre analyse. Nous sommes très reconnaissants pour le don de ces fossiles à la science et pour le rôle important que la science citoyenne peut jouer en paléontologie. »

L’île de Wight est réputée pour être l’un des meilleurs endroits pour les restes de dinosaures en Europe, et les nouveaux fossiles de Vectaerovenator vont maintenant être exposés au Dinosaur Isle Museum à Sandown, qui abrite une collection d’importance internationale.

Le conservateur du musée, le Dr Martin Munt, a déclaré : « Cette découverte remarquable de fossiles connectés par trois individus et groupes différents s’ajoutera à la vaste collection que nous avons et c’est formidable que nous puissions maintenant confirmer leur importance et les exposer pour que le public puisse s’émerveiller.

« Nous continuons à entreprendre des excursions publiques à partir du musée et nous encourageons toute personne qui trouve des fossiles inhabituels à les apporter pour que nous puissions les examiner de plus près. Cependant, les chasseurs de fossiles doivent se rappeler de rester sur l’estran et d’éviter de s’approcher des falaises qui sont parmi les plus instables de l’île. »

Le membre du Cabinet du Conseil de l’île de Wight pour l’environnement et le patrimoine, le conseiller John Hobart, a déclaré : « Il s’agit d’une autre formidable découverte de fossiles sur l’île qui nous éclaire sur notre passé préhistorique – d’autant plus qu’il s’agit d’une espèce entièrement nouvelle. Il s’ajoutera aux nombreux objets étonnants exposés au musée. »

Une exposition expliquant la nouvelle découverte est prévue dans la galerie principale du musée à partir du mercredi 12 août. En raison des restrictions du Covid-19, les visiteurs du musée doivent réserver à l’avance en appelant le (01983) 404344.

L’article ‘Un théropode très pneumatique du ‘crétacé moyen’ du Lower Greensand britannique’ de Chris Barker et de ceux qui ont découvert les fossiles sera publié dans Papers in Palaeontology. Les auteurs et l’Université de Southampton ont mis leurs découvertes en ‘accès libre’.

En savoir plus sur les découvertes et les études des ossements de dinosaures dans la vidéo ci-dessous.

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