Stokley, leader de longue date de Mint Condition, obtient un hit en solo

Grâce en partie à la batterie arena-funk et aux voix envolées de Stokley, Mint Condition était l’un des derniers groupes R&B survivants, un groupe qui se connectait aux traditions de performance du genre avant le hip-hop tout en gagnant de jeunes fans dans les années 1990. Mint Condition a été signé par le duo de super-producteurs Jam & Lewis, d’anciens membres du groupe Prince qui ont ensuite conçu des hits cinétiques pour le S.O.S. Band, Cherrelle et, surtout, Janet Jackson. Et Stokley a également travaillé avec Jam & Lewis lors de sessions, jouant de la batterie pour Jackson, Johnny Gill et Usher.

Il appelle sa décision de se lancer en solo après plus de 30 ans avec Mint Condition « une progression naturelle ». « Pour un groupe de personnes, faire quelque chose aussi longtemps est assez remarquable », ajoute Stokley. « La vie a une durée limitée. Vous voulez traire chaque expérience, avoir des expériences différentes. »

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Même si certaines choses changent, cependant, d’autres restent les mêmes. Stokley est de nouveau impliqué avec Jam & Lewis, qui a relancé son label Perspective Records en 2018, par le biais d’une coentreprise. Perspective a connu son premier succès avec Peabo Bryson, un autre chanteur doué de R&B qui est revenu après plus de dix ans de silence et a obtenu un succès radio numéro un avec « Love Like Yours and Mine ». Jam & Lewis « sont ici pour prêter une série d’années supplémentaires et tout ce dont j’ai besoin », dit Stokley. « C’est un beau cercle complet ».

R&B radio est principalement un format de chanson d’amour, mais Stokley a voulu épicer la formule avec « She ». « C’est à propos d’une femme », explique-t-il, mais « ce n’est pas seulement à propos des choses que vous aimez – ça prend aussi ces moments qui sont un peu difficiles pour vous. Vous prenez le mauvais avec le bon. Le bon, le mauvais, le terrible, le laid, le beau, tout ça ». Williams a autoproduit le morceau, qui mélange des claviers doux avec des tambours électroniques programmés et se construit vers un refrain churchy et multipistes : « She ! »

« She » est le premier extrait d’un nouvel album, Sankofa, dont Stokley promet qu’il traversera le funk – « à l’époque où nous avions ce genre, » plaisante-t-il – « des trucs inspirés des années 1990 » et de la musique qui « sonne comme les temps modernes ». Si la variété est un fait acquis, la date de sortie reste incertaine ; la pandémie mondiale a mis le déploiement en attente.

Le succès de « She », qui a atteint près de 12 millions d’auditeurs sur les ondes la semaine dernière, sert à justifier le nouveau chapitre de Stokley. Mais il travaille encore dur pour établir un rapport avec un public en dehors du monde de Mint Condition. « Les gens ont une perception du groupe, et c’est difficile de s’en sortir », dit-il. « Ils sont habitués à ‘Pretty Brown Eyes’ et ‘U Send Me Swingin’. Je les adore. C’est juste qu’il y a d’autres choses que je veux sortir ».

« Certaines personnes attendent ce pour quoi elles vous connaissent », poursuit Stokley. Mais il est convaincu qu’il existe un autre contingent de convertis potentiels. « D’autres personnes, ajoute-t-il, vous les attrapez sur ce nouvel angle que vous avez. »

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