Hoe overleven keizerspinguïns de ijzige Antarctische winter?

Dit verhaal verscheen oorspronkelijk op bioGraphic, een online magazine over natuur en duurzaamheid van de California Academy of Sciences.

Hoe is het mogelijk dat een dier, welk dier dan ook, de ijzige Antarctische winter kan overleven? Geen voedsel, geen onderdak; enkel ijs, koude, en wind gedurende meer dan honderd dagen. Maar dat is precies wat keizerspinguïns (Aptenodytes forsteri) doen – niet alleen overleven, maar ook broeden in een van de meest onherbergzame omgevingen op aarde.

Voor de toevallige waarnemer lijken de vogels gewoon op het ijs te staan en hun ijskoude wereld te verdragen. Een langere blik, echter, onthult dat pinguïns vaak hechte groepen vormen, vooral wanneer de temperaturen dalen. Dit “pinguïn-groepje” blijkt de kern te zijn van het vermogen van de vogels om hun lichaamswarmte te bewaren en te overleven bij buitentemperaturen die de meeste andere dieren zouden doden. Maar hoe deze groepen precies functioneren en hoe ze subtiel van vorm veranderen in de loop van de tijd ten voordele van alle leden van de groep, is een mysterie gebleven.

Om de geheimen van de pinguïngroep te onderzoeken, hebben natuurkundige Daniel Zitterbart en zijn team van het Woods Hole Oceanographic Institution een uitgebreid netwerk van robotachtige time-lapse camera’s opgezet in een afgelegen Antarctisch onderzoeksstation in Atka Bay. Hoewel de onderzoekers hun camera’s van op een halve wereld afstand bedienen, zijn ze er toch in geslaagd om een intiem portret van het leven in de pinguïnkolonie vast te leggen. Hoge-resolutie time-lapse beelden en computeranalyses stellen hen in staat om bewegingen van individuen in de groep te zien en te meten die anders onopgemerkt zouden blijven. Deze bewegingen, hoewel subtiel, zijn sterk gecoördineerd en cruciaal voor het overleven van zowel de individuen als de kolonie in haar geheel. En belangrijk is dat Zitterbart’s team nu denkt dat hun waarnemingen belangrijke informatie kunnen opleveren over de algehele gezondheid van keizerspinguïnkolonies – en wetenschappers in staat stellen beter te voorspellen hoe deze bedreigde soort zal reageren op veranderingen in temperatuur, zee-ijs, en andere milieufactoren die verband houden met klimaatverandering.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.