Britain’s Retreat from Kabul 1842

Il terreno inospitale, il tempo inesorabile e imprevedibile, la politica tribale fratturata, le relazioni turbolente con la popolazione locale e i civili armati: queste sono solo alcune delle questioni che hanno portato alla caduta della Gran Bretagna in Afghanistan.

Questo non si riferisce alla più recente guerra in Afghanistan (anche se sareste perdonati per averlo pensato), ma all’umiliazione della Gran Bretagna a Kabul quasi 200 anni fa. Questa sconfitta epica è avvenuta durante la prima guerra afgana e l’invasione anglo dell’Afghanistan nel 1842.

Era un periodo in cui le colonie britanniche, e la Compagnia delle Indie Orientali, erano estremamente diffidenti dell’espansione della potenza russa in Oriente. Si pensava che un’invasione russa dell’Afghanistan sarebbe stata una parte inevitabile di questo. Tale invasione fu finalmente realizzata più di un secolo dopo con la guerra sovietico-afghana del 1979-1989.

Questo periodo del XIX secolo è qualcosa a cui gli storici si riferiscono come il ‘Grande Gioco’, un tiro alla fune tra Est e Ovest su chi avrebbe controllato la regione. Sebbene l’area sia ancora oggi oggetto di contesa, la prima guerra afghana non fu tanto una sconfitta per gli inglesi, quanto una completa umiliazione: un disastro militare di proporzioni senza precedenti, forse eguagliato solo dalla caduta di Singapore esattamente 100 anni dopo.

Nel gennaio 1842, durante la prima guerra anglo-afghana, mentre si ritirava verso l’India, l’intera forza inglese di circa 16.000 soldati e civili fu annientata. Fino a quel momento l’esercito britannico e gli eserciti privati della Compagnia delle Indie Orientali avevano la reputazione in tutto il mondo di essere incredibilmente potenti e un punto di forza dell’efficienza e dell’ordine britannico: ci si aspettava una continuazione di questo successo in Afghanistan.

Preoccupati dall’aumento dell’interesse russo nella zona, gli inglesi decisero di invadere l’Afghanistan e marciarono incontrastati verso Kabul all’inizio del 1839 con una forza di circa 16.000-20.000 truppe britanniche e indiane note collettivamente come Indus. Eppure, appena tre anni dopo, c’era solo un britannico sopravvissuto che barcollava a Jalalabad nel gennaio 1842, dopo essere fuggito dalla carneficina che aveva colpito i suoi compagni a Gandamak.

Dost Mohammed

L’occupazione a Kabul era iniziata abbastanza pacificamente. I britannici erano inizialmente alleati con il sovrano indigeno Dost Mohammed, che nel decennio precedente era riuscito a unire le tribù afgane fratturate. Tuttavia, una volta che gli inglesi cominciarono a temere che Mohammed fosse in combutta con i russi, fu spodestato e sostituito con un più utile (per gli inglesi comunque) governante Shah Shuja.

Purtroppo, il governo dello Shah non era così sicuro come gli inglesi avrebbero voluto, così lasciarono due brigate di truppe e due aiutanti politici, Sir William Macnaghten e Sir Alexander Burns, nel tentativo di mantenere la pace. Questo però non era così semplice come sembrava.

Tensioni nascoste e risentimenti delle forze britanniche occupanti sono sfociati in una vera e propria ribellione della popolazione locale nel novembre 1841. Sia Burns che Macnaghten furono assassinati. Le forze britanniche, che avevano scelto di non rimanere nella guarnigione fortificata all’interno di Kabul, ma in un cantone fuori dalla città, erano circondate e completamente alla mercé del popolo afgano. Alla fine di dicembre, la situazione era diventata pericolosa; tuttavia gli inglesi riuscirono a negoziare una fuga verso l’India controllata dai britannici.

Con la ribellione in pieno vigore, è forse sorprendente che con questi negoziati agli inglesi fu effettivamente permesso di fuggire da Kabul e dirigersi a Jalalabad, a circa 90 miglia di distanza. Può essere che sia stato permesso loro di andarsene puramente in modo che più tardi potessero diventare vittime dell’imboscata a Gandamak, tuttavia se questo sia il caso o meno non è noto. Le stime esatte di quante persone lasciarono la città differiscono, ma si trattava di un numero compreso tra 2.000 e 5.000 truppe, più i civili, le mogli, i bambini e i seguaci del campo.

Circa 16.000 persone alla fine evacuarono Kabul il 6 gennaio 1842. Erano guidate dal comandante in capo delle forze all’epoca, il generale Elphinstone. Anche se senza dubbio stavano fuggendo per la loro vita, la loro ritirata non fu facile. Molti morirono per il freddo, la fame, l’esposizione e lo sfinimento durante la marcia di 90 miglia attraverso le pericolose montagne afgane in condizioni invernali orribili. Mentre la colonna si ritirava era anche perseguitata dalle forze afgane che sparavano alle persone mentre marciavano, la maggior parte delle quali non era in grado di difendersi. Quei soldati che erano ancora armati tentarono di organizzare un’azione di retroguardia, ma con poco successo.

Quella che era iniziata come una ritirata frettolosa divenne rapidamente una marcia della morte attraverso l’inferno per coloro che fuggivano, poiché venivano eliminati uno ad uno, nonostante il trattato permettesse loro di ritirarsi da Kabul. Mentre le forze afgane aumentavano il loro attacco ai soldati in ritirata, la situazione si trasformò infine in un massacro quando la colonna arrivò al Khurd Kabul, uno stretto passo lungo circa 5 miglia. Circondati da tutti i lati ed essenzialmente intrappolati, gli inglesi furono fatti a pezzi, con oltre 16.000 vite perse in pochi giorni. Il 13 gennaio sembrava che tutti fossero stati uccisi.

Nelle prime sanguinose conseguenze della battaglia, sembrava che solo un uomo fosse sopravvissuto al massacro. Il suo nome era Assistente Chirurgo William Brydon e in qualche modo, zoppicò nella sicurezza di Jalalabad su un cavallo mortalmente ferito, guardato dalle truppe britanniche che stavano pazientemente aspettando il loro arrivo. Alla domanda su cosa fosse successo all’esercito, rispose: “Io sono l’esercito”.

La teoria accettata era che a Brydon fosse stato permesso di vivere per raccontare la storia di ciò che era successo a Gandamak, e per scoraggiare altri a sfidare gli afghani, per evitare di affrontare lo stesso destino. Tuttavia, è ora più ampiamente accettato che alcuni ostaggi furono presi e altri riuscirono a fuggire, ma questi sopravvissuti cominciarono ad apparire solo dopo la fine della battaglia.

Quello che è innegabile, tuttavia, è l’orrore assoluto che colpì i soldati britannici in ritirata e i civili, e che macabro bagno di sangue deve essere stato l’ultimo scontro. Fu anche un’umiliazione totale per l’impero britannico, che si ritirò completamente dall’Afghanistan e la cui reputazione fu gravemente macchiata.

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