Fuga da Alcatraz: una nuotata dalla Rocca a San Francisco

Con un balzo senza grazia mi tuffai dalla sicurezza della barca nella baia di San Francisco, maledicendomi per la sconsideratezza di ricostruire volontariamente la più infame e disperata fuga dalla prigione della storia. Alcatraz si stagliava grande sopra di me mentre oscillavo su e giù nella fredda mareggiata, e la città sembrava impossibile da raggiungere con le mie forze.

Come mai siamo sempre affascinati da Alcatraz? Perché “The Rock”, che una volta ospitava il più riluttante dei prigionieri recalcitranti, è diventata una delle maggiori attrazioni turistiche d’America e anche una fiamma luminosa per le falene senza cervello come me che non possono resistere a una sfida irrazionale di avventura?

La forza di attrazione della Roccia … nuotatori durante una traversata di novembre. Fotografia: Vivek Khanzode

Quella sfida – tentata da migliaia di persone ogni anno – è provare a nuotare per un miglio e mezzo di acqua gelida dall’isola a San Francisco. In parte è colpa di Clint Eastwood. Il suo film del 1979 Escape From Alcatraz presentava conclusioni inconcludenti su uno dei misteri duraturi dell’isola. Raccontava la vera storia di tre uomini, Frank Morris e i fratelli Clarence e John Anglin, che uscirono dalla prigione nel giugno 1962 e non furono più visti. Nessuno sa con certezza se riuscirono a fuggire o se annegarono nel tentativo. Storie vere come questa, e altri racconti, abbelliti, di squali mangia-uomini e correnti assassine diffusi dalle guardie carcerarie come deterrente, hanno contribuito alla mitologia dell’inattaccabile Alcatraz e della nuotata impossibile.

Oltre mezzo secolo dopo, gran parte della mitologia sopravvive, ma chiunque può provare a formulare le proprie ipotesi sul mistero del 1962 facendo una prova di nuoto. Non è una ricostruzione del tutto accurata – la maggior parte dei moderni fuggitivi volontari sono di solito armati di una muta, mesi di allenamento e una colazione carica di carboidrati, e tutti loro hanno il vantaggio di una guida che sa come nuotare nella baia meglio di chiunque altro.

La guida di nuoto Mike spiega i dettagli del percorso. Fotografia: Vivek Khanzode

Pedro Ordenes è il capo allenatore e fondatore di Water World Swim, che organizza traversate mensili accompagnate. Lui stesso ha nuotato per ben 979 volte.

“Alcatraz è una grande attrazione perché è molto impegnativa”, dice. “Anni fa, la gente credeva che non fosse possibile nuotarci, e non c’era nessuno per imparare come funzionano le correnti. Ho iniziato ad aiutare le persone quando mi sono trasferito qui 26 anni fa ed è diventato più di quanto mi aspettassi.”

Ho incontrato Pedro e la sua squadra alle 6.30 del mattino accanto alla loro barca a Fisherman’s Wharf – normalmente una zona di San Francisco che geme sotto il peso dei turisti e dei commercianti di turismo – ma inquietantemente ancora nell’oscurità di questo primo sabato mattina.

Il nostro briefing si è concentrato principalmente sul percorso di nuoto – è circa un miglio e mezzo indietro verso Aquatic Park, il porto e la spiaggia sicuri per i nuotatori all’estremità di Fisherman’s Wharf, ma è l’acqua fredda e le famigerate maree che forniscono la vera sfida.

Lo skyline di San Francisco. Fotografia: Alamy

“Nuoteremo con la bassa marea”, ha detto l’allenatore, Mike. “Questo significa che le correnti si stanno dirigendo di nuovo verso il ponte Golden Gate e verso l’oceano. Non vogliamo che qualcuno inizi la sua vacanza alle Hawaii con qualche settimana di anticipo, quindi ascoltate bene”

Ci siamo avvicinati all’isola in barca mentre il sole del mattino avvolgeva la prigione in un accogliente bagliore arancione. Prima di tuffarci ci hanno consigliato di puntare alla SS Jeremiah O’Brien, sopravvissuta allo sbarco del D-day e ora nave museo (adulti 20 dollari, bambini 5-16, 10 dollari). Se avessimo nuotato in quella direzione, Mike ci ha assicurato che la corrente ci avrebbe tirato a destra e verso lo stretto ingresso dell’Aquatic Park.

Cinque decenni e mezzo prima, Morris e i fratelli Anglin avevano lanciato una rozza zattera fatta di impermeabili cuciti insieme nel silenzio e nell’oscurità, ma ricreando la loro epica lotta per il nostro divertimento, avremmo avuto il vantaggio di una bella mattina limpida e una flottiglia di paddleboarders e gommoni in un rapporto di una guida per nuotatore.

Sono stati previsti nebbia e mare mosso, ma nessuno dei due si è materializzato, e mentre nuotavo e alzavo la testa per respirare da ogni lato, ho visto i ponti del Golden Gate o della baia di Oakland che si profilavano sopra la bassa mareggiata. Sotto di me, non riuscivo a vedere nulla oltre le mie stesse braccia.

La cosa della riva … Graham dopo aver completato la sua nuotata. Fotografia: Vivek Khanzode

La marea tumultuosa, mentre l’Oceano Pacifico si spinge dentro e fuori da un varco largo un miglio, sforna costantemente sabbia e sedimenti, e la visibilità non è mai buona. Era giusto così. Visitare l’Aquarium of the Bay (adulti $24.95, bambini 4-12, $14.95) il giorno precedente è stato un errore. Gli squali sono i predatori in cima alla baia. Gli squali leopardo e gli squali settembrini sono i più numerosi, ma entrambe le specie sono presumibilmente mangiatori di fondo e hanno paura degli esseri umani. Molto più preoccupante era il video di uno squalo bianco proprio accanto a una barca turistica accanto ad Alcatraz l’ottobre precedente.

A quanto pare, vengono raramente nella baia, preferendo le acque più profonde e salate sul lato opposto del ponte. Ho controllato la mappa. Da Alcatraz al ponte sono meno di tre miglia, una nuotata di 10 minuti per uno squalo bianco.

Non è il caso di soffermarsi su tali questioni, e in ogni caso l’intensità dello sforzo richiesto per combattere la marea più forte nella seconda metà della nuotata ha assicurato che la mia mente non vagasse troppo lontano dal brivido di avvicinarsi a completare una fuga da Alcatraz. È una massa d’acqua imprevedibile, anche per qualcuno che l’ha nuotata 979 volte.

I nuotatori emergono dalla baia di San Francisco. Fotografia: Alamy

“La baia è sempre diversa, ogni singolo giorno”, riflette Pedro quando abbiamo finito. “Se nuoti ad Alcatraz, può essere il giorno più bello della tua vita, o può essere il giorno peggiore.”

Ho sfiorato la sabbia di Aquatic Park dopo 44 minuti e mi sono alzato in piedi, un po’ stordito dalla spinta e dal tiro delle onde ma felice e orgoglioso. Più tardi, mentre ci rifornivamo di caffè irlandese al Buena Vista cafè, all’angolo di Hyde e Beach streets, i pensieri andarono al giugno 1962, e agli eventi che da allora hanno ispirato film, libri e nuotatori.

Parte della tortura mentale di Alcatraz per i prigionieri era il fatto che quando il vento soffiava nella giusta direzione, potevano sentire tutti i suoni di una delle città più divertenti del pianeta. Il desiderio di ricongiungersi con il mondo reale era totalizzante, e con ogni probabilità è costato la vita a quei tre uomini. Per il resto di noi, ricreare la loro nuotata è lontano dalla vita o dalla morte, ma è certamente l’affermazione della vita.

– I voli per San Francisco sono stati forniti da Aer Lingus, che opera un servizio giornaliero tutto l’anno da Dublino diretto a San Francisco, volando fino a sette volte a settimana. Le tariffe a tratta partono da 375 euro. I passeggeri di Aer Lingus possono sdoganare gli Stati Uniti all’aeroporto di Dublino e Shannon, assicurando un arrivo più rapido negli Stati Uniti. L’alloggio è stato fornito dal Queen Anne Hotel (doppie da $149 B&B). Nuoto mensile di Alcatraz a partire da 205 dollari di iscrizione, (149 dollari per i membri). Water World Swim organizza mensilmente nuoto Alcatraz con supervisione, tra altre sfide e viaggi

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