Il nostro abbigliamento è tossico? È'più complicato di quanto pensiamo

Cerca su Google “tessuti tossici” e apparirà una serie di siti, alcuni risalenti addirittura al 1993. Generalmente elencano una serie di tessuti sintetici (acrilico, nylon, poliestere) insieme al rayon (che è fatto dalla pasta di legno lavorata chimicamente) e sostengono che tutti sono cattivi perché sono fatti di sostanze chimiche spaventose. Ovviamente, le fibre naturali come il cotone, la canapa, la lana e il lino sono la via da seguire. Queste sono fatte da piante e pecore, non da carbone e derivati del petrolio.

La verità è più complicata di così. I tuoi vestiti non sono mai fatti solo di cotone o poliestere. Ogni singolo tessuto ha una qualche forma di lavorazione. Può essere cotone prelavato, o merino superwash. Può essere sbiancato. È quasi sempre tinto. E al giorno d’oggi i vestiti sono disponibili in tutti i tipi di varianti high-tech: Protezione dai raggi UV, repellente per gli insetti, senza rughe, resistente alle macchie, antimicrobico e così via. Anche il cotone puro può essere coltivato con pesticidi.

Queste sostanze chimiche pongono una miriade di preoccupazioni per l’ambiente, sia nel luogo di produzione che a causa delle sostanze chimiche rilasciate durante il lavaggio. Ma che dire della sicurezza per chi lo indossa?

Le basi: Di cosa sono fatti i tessuti?

Se guardate nel vostro armadio, troverete probabilmente una serie di diverse fibre naturali e sintetiche. Oltre il 60% del consumo globale di fibre è costituito da fibre sintetiche a base di petrolio, anche se alcune possono essere utilizzate per tessuti diversi dall’abbigliamento (come tappeti o corde). In confronto, il cotone costituisce quasi un quarto del consumo tessile, con la lana che costituisce circa l’1% e altre fibre naturali (canapa, lino, ecc.) che rappresentano il 5%. Il restante 6,6% sono fibre di cellulosa a base di legno (per esempio il rayon).

Le fibre naturali provengono da piante o animali. Le piante usate per l’abbigliamento includono cotone, canapa e lino. Le fibre animali sono più varie, anche se alcune, come lo yak, rimangono poco comuni. Tuttavia, le pecore non sono gli unici animali che possono fornire fibre di alta qualità: alpaca, capre (cashmere e mohair), conigli (angora), yak, cammelli, lama, e anche il parente selvaggio dell’alpaca, la vigogna, forniscono fibre usate per l’abbigliamento. Anche la seta è una fibra naturale, ricavata dai bozzoli del baco da seta del gelso. Altri prodotti animali usati nell’abbigliamento sono le pelli (pelle), le piume (piumino) e la pelliccia.

Mentre gli esseri umani hanno usato fibre naturali per millenni, il rayon, che è fatto da fibre di legno con lavorazione sintetica, fu inventato nel 1894, e la prima fibra completamente sintetica, il nylon, fu inventata negli anni ’30. Altre fibre a base di legno prodotte con lavorazione sintetica includono il modal e il bambù. Le fibre completamente sintetiche, generalmente prodotte da prodotti del petrolio o del carbone, sono l’acrilico, il poliestere e lo spandex.

La ricerca tossicologica sull’abbigliamento si concentra meno sulle fibre stesse e più sulle sostanze chimiche usate nella lavorazione delle fibre. Anche una semplice maglietta di cotone richiede numerose sostanze chimiche per portarla sul mercato. La domanda per i consumatori non è solo quanto sono sicure le sostanze chimiche utilizzate, ma cosa si è disposti a sacrificare e quanto si è disposti a spendere per eliminare le sostanze chimiche dal proprio armadio?

Le sostanze chimiche per cui vale la pena tingere

I vostri vestiti non contengono solo cotone o rayon o poliestere. Sono anche sbiancati e tinti. La tintura richiede anche l’uso di un “mordente”, una sostanza chimica che aiuta la tintura ad aderire ai vestiti. Mentre i coloranti naturali possono essere usati insieme a un mordente come l’allume o la crema di tartaro, a meno che i vestiti non dicano diversamente, si può essere quasi certi che non siano stati usati coloranti naturali.

Tre diverse sostanze chimiche di tintura (o gruppi di sostanze chimiche) sono di maggiore preoccupazione. I coloranti azoici possono rilasciare sostanze chimiche chiamate ammine aromatiche quando li indossi, e possono essere assorbite dal tuo corpo. Ci sono centinaia di diversi coloranti azoici, e un gran numero di loro può rilasciare ammine aromatiche. Alcune di queste ammine aromatiche sono note per essere tossiche (o come dicono gli scienziati, sono di “preoccupazione tossicologica”), e altre non sono mai state valutate per la tossicità. Le principali preoccupazioni sono che queste sostanze chimiche possono causare il cancro, e possono anche essere allergeni. Uno studio del 2014 ha scoperto che il 17% dei campioni di abbigliamento conteneva ammine aromatiche “di alta preoccupazione tossicologica”, tra cui diversi che le avevano in livelli più alti di quelli legalmente consentiti nell’Unione europea.

In secondo luogo, la chinolina è una sostanza chimica utilizzata nella tintura dei tessuti che causa preoccupazione. Secondo un altro studio del 2014, anche se non sono disponibili studi umani sulla loro cancerogenicità, i test che coinvolgono l’esposizione acuta dei topi hanno dimostrato che “la chinolina e alcuni dei suoi isomeri metilati inducono il cancro al fegato”. Quello studio ha scoperto che la chinolina è stata trovata nell’abbigliamento in poliestere più di quanto non sia stata trovata nell’abbigliamento fatto con altre fibre. Uno studio ha etichettato la chinolina come potenziale cancerogeno umano, e ha ribadito la correlazione della chinolina con il poliestere.

Infine, anche i metalli pesanti sono una preoccupazione. Possono essere usati nell’abbigliamento in coloranti, mordenti, ritardanti di fiamma, antimicrobici, idrorepellenti, o nella produzione di tessuti sintetici. Uno studio del 2015, “Human Exposure to Trace Elements Through the Skin by Direct Contact With Clothing: Risk Assessment” ha trovato alti livelli di cromo nei vestiti scuri di poliammide, alti livelli di antimonio nei vestiti di poliestere, e alti livelli di rame in alcuni tessuti di cotone verde. Nel complesso, ha trovato che tutti i metalli erano ben al di sotto dei livelli considerati non sicuri. Tuttavia, questo studio aveva una dimensione del campione molto piccola così i suoi risultati non possono essere conclusivi.

Un secondo studio, questo solo di biancheria intima, anche etichettato metalli pesanti come un potenziale pericolo in abbigliamento. Questo studio ha trovato che la presenza di metalli differiva in base alla fibra e il colore della tintura. Cotone aveva più alluminio, ferro e zinco; nylon aveva cromo, rame e alluminio; e poliestere aveva più nichel e ferro. I livelli più alti di metalli erano nei vestiti prodotti in Cina, Egitto e India.

Se il tuo abbigliamento ha un disegno su di esso, può contenere un altro potenziale prodotto chimico pericoloso. Un tipo di inchiostro usato nella serigrafia, il plastisol, può contenere ftalati, che danneggiano il sistema riproduttivo. Uno studio di Greenpeace del 2012 ha trovato ftalati in tutti i 31 capi che avevano stampe in plastisol, con concentrazioni molto alte di ftalati in quattro di essi. Secondo Greenpeace, gli ftalati non sono legati molto strettamente agli inchiostri plastisol, e possono essere rilasciati nel tempo.

Una difficoltà per i consumatori è che le sostanze chimiche utilizzate nei coloranti e nei mordenti non sono ovvie quando si acquistano i vestiti. Mentre si può scoprire di quale fibra sono fatti i vestiti dall’etichetta, non si sa cosa è stato usato per tingerli. Un piccolo numero di vestiti tinti naturalmente sono disponibili per la vendita online, e si potrebbero anche tingere i propri vestiti con coloranti naturali, ma entrambe queste opzioni sono difficili. Nel primo caso, c’è una scarsa disponibilità, che limita gli stili e i colori che si possono trovare; nel secondo caso, è un sacco di lavoro. Un’opzione migliore potrebbe essere una migliore regolamentazione per assicurare che i coloranti tossici non siano permessi nell’abbigliamento in primo luogo, o almeno la divulgazione sulle etichette se sono stati usati coloranti chinolinici o azoici.

Bells and Whistles: Prodotti chimici extra nei vestiti high-tech

Vuoi che la tua camicia sia senza rughe, resistente alle macchie, repellente per gli insetti, antibatterica, impermeabile/traspirante e protettiva dai raggi UV? Ognuno di questi attributi può significare più sostanze chimiche nel tuo abbigliamento. Fortunatamente, puoi scegliere di non comprare vestiti con questi attributi. E mentre i produttori non sono tenuti a rivelare queste caratteristiche sull’etichetta, generalmente lo fanno perché queste caratteristiche sono viste come desiderabili dai consumatori. Le aziende si aspettano che tu scelga di comprare i loro prodotti perché sono senza rughe e resistenti alle macchie, non che tu scelga di evitarli.

Per cominciare, i vestiti senza rughe possono essere trattati con formaldeide. La formaldeide è un cancerogeno, ma può anche essere un allergene per alcune persone.

I vestiti che promettono protezione solare possono non avere sostanze chimiche in più. Il tipo di fibra, lo spessore del tessuto e la trama del tessuto possono fornire una protezione solare. Tuttavia, i benzotiazoli e i benzotriazoli sono sostanze chimiche potenzialmente tossiche che sono usate per aggiungere la protezione solare ai vestiti.

I vestiti repellenti per insetti sono impregnati di permetrina, un pesticida. Uno studio ha scoperto che il tuo corpo assorbe il 2 per cento della permetrina nei tuoi vestiti, e un altro 1,2 per cento della permetrina rimane sulla superficie della tua pelle. Questo non sembra molto, ma la domanda è se quella quantità di permetrina può causare danni o no. Dal momento che si sta presumibilmente indossando questo abbigliamento a causa di un problema di bug, avete la vostra scelta di rischiare morsi di insetti, utilizzando repellenti come DEET, indossando abbigliamento con permetrina, o impiegando qualsiasi altra opzione che si può escogitare per evitare gli insetti, come coprire con normali, non-bug repellente abbigliamento. (Spesso opto per il prurito per evitare di usare prodotti chimici, ma ho indossato un intero vestito trattato con permetrina dalla testa ai piedi quando cercavo funghi in una zona con un sacco di malattia di Lyme e quando ho visitato una regione malarica in Kenya. Alcune fibre sono antibatteriche – canapa e lino in particolare, ma anche la lana merino – ma spesso l’abbigliamento commercializzato come antibatterico o antimicrobico usa qualcos’altro, come il nanosilver.

I vestiti impermeabili/traspiranti e antimacchia generalmente usano sostanze chimiche perfluorate (PFC). Teflon e GorTex sono PFC. Sono scivolosi e utilizzati per prodotti antiaderenti e antimacchia. Sfortunatamente, i PFC non sono molto buoni per la salute umana.

I ritardanti di fiamma sono un altro gruppo di sostanze chimiche che possono essere altamente tossiche. Negli ultimi decenni, diverse sostanze chimiche popolari sono state usate e poi gradualmente eliminate, solo per essere sostituite da altre. Per molti anni, i PBDE (eteri di difenile polibromurati) sono stati un comune ritardante di fiamma. Tuttavia, sono stati gradualmente eliminati a livello internazionale più di un decennio fa nell’ambito della Convenzione di Stoccolma sugli inquinanti organici persistenti. Una sostanza chimica conosciuta come tris clorurato o TDCPP era uno dei ritardanti di fiamma usati in seguito, ma è stato gradualmente eliminato, in quanto cancerogeno.

Oggi, i ritardanti di fiamma tendono ad essere organoalogeni clorurati o bromurati o organofosfati, molti dei quali sono tossici. C’è pochissima trasparenza su quali ritardanti di fiamma sono usati nell’abbigliamento. Spesso l’unico indizio che avete che il vostro abbigliamento è stato trattato con un ritardante di fiamma – e non avete modo di scoprire quale – è un’etichetta che dice qualcosa sul fatto che l’indumento è conforme a un regolamento sul ritardante di fiamma, ma è ancora infiammabile.

In tutti i casi di cui sopra, generalmente potete dire se l’abbigliamento è probabilmente trattato con una sostanza chimica di qualche tipo perché vanta resistenza alle macchie o proprietà antibatteriche, ecc. Si può scegliere di comprare vestiti che non hanno queste proprietà. Quello che in genere non si può fare è scoprire quali sostanze chimiche sono state usate nell’abbigliamento, perché questo è tipicamente proprietario.

In sintesi, cercare un abbigliamento non tossico può essere complicato – e questo senza nemmeno considerare l’impatto ambientale dei vestiti. Si può optare per le fibre naturali, e anche scegliere il cotone biologico per essere sicuri che non siano stati usati pesticidi, e si possono evitare i vestiti che promettono caratteristiche speciali come l’assenza di rughe e così via. Anche così, non saprete cosa è stato usato per tingere i vostri vestiti, o se è dannoso. In teoria, abbiamo una regolamentazione governativa per alleviare questa preoccupazione, vietando tutto ciò che può danneggiarci. Sfortunatamente, questa non è la realtà in cui viviamo.

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