Introduzione alla psicologia

Obiettivi di apprendimento

  • Descrivere i processi di acquisizione, estinzione, recupero spontaneo, generalizzazione e discriminazione

Ora che sapete come funziona il condizionamento classico e avete visto diversi esempi, diamo uno sguardo ad alcuni dei processi generali coinvolti. Nel condizionamento classico, il periodo iniziale di apprendimento è noto come acquisizione, quando un organismo impara a collegare uno stimolo neutro e uno stimolo incondizionato. Durante l’acquisizione, lo stimolo neutro comincia a suscitare la risposta condizionata, e alla fine lo stimolo neutro diventa uno stimolo condizionato capace di suscitare da solo la risposta condizionata. La tempistica è importante perché il condizionamento si verifichi. In genere, ci dovrebbe essere solo un breve intervallo tra la presentazione dello stimolo condizionato e lo stimolo incondizionato. A seconda di ciò che viene condizionato, a volte questo intervallo è di soli cinque secondi (Chance, 2009). Tuttavia, con altri tipi di condizionamento, l’intervallo può arrivare fino a diverse ore.

L’avversione al gusto è un tipo di condizionamento in cui può passare un intervallo di diverse ore tra lo stimolo condizionato (qualcosa ingerito) e lo stimolo incondizionato (nausea o malattia). Ecco come funziona. Tra una lezione e l’altra, tu e un amico prendete un pranzo veloce da un carrello di cibo nel campus. Condividete un piatto di pollo al curry e vi avviate alla prossima lezione. Qualche ora dopo, hai la nausea e ti senti male. Anche se il tuo amico sta bene e tu stabilisci che hai un’influenza intestinale (il cibo non è il colpevole), hai sviluppato un’avversione al gusto; la prossima volta che sei al ristorante e qualcuno ordina il curry, ti senti subito male. Anche se il piatto di pollo non è quello che vi ha fatto ammalare, state sperimentando l’avversione al gusto: siete stati condizionati ad essere contrari ad un cibo dopo una singola esperienza spiacevole.

Come avviene questo condizionamento basato su un singolo caso e che comporta un lungo lasso di tempo tra l’evento e lo stimolo negativo? La ricerca sull’avversione al gusto suggerisce che questa risposta può essere un adattamento evolutivo progettato per aiutare gli organismi ad imparare rapidamente ad evitare cibi dannosi (Garcia & Rusiniak, 1980; Garcia & Koelling, 1966). Non solo questo può contribuire alla sopravvivenza delle specie attraverso la selezione naturale, ma può anche aiutarci a sviluppare strategie per sfide come aiutare i malati di cancro attraverso la nausea indotta da alcuni trattamenti (Holmes, 1993; Jacobsen et al., 1993; Hutton, Baracos, & Wismer, 2007; Skolin et al., 2006). Garcia e Koelling (1966) hanno dimostrato non solo che l’avversione al gusto può essere condizionata, ma anche che ci sono vincoli biologici all’apprendimento. Nel loro studio, gruppi separati di ratti sono stati condizionati ad associare un sapore alla malattia o luci e suoni alla malattia. I risultati hanno mostrato che tutti i ratti esposti all’associazione sapore-malattia hanno imparato a evitare il sapore, ma nessuno dei ratti esposti a luci e suoni con la malattia ha imparato a evitare luci o suoni. Questo ha aggiunto prove all’idea che il condizionamento classico potrebbe contribuire alla sopravvivenza della specie aiutando gli organismi ad imparare ad evitare stimoli che rappresentavano reali pericoli per la salute e il benessere.

Robert Rescorla ha dimostrato quanto potentemente un organismo può imparare a prevedere l’UCS dal CS. Prendiamo, per esempio, le seguenti due situazioni. Il padre di Ari ha sempre la cena in tavola ogni giorno alle 6:00. La mamma di Soraya cambia in modo che alcuni giorni cenano alle 6:00, altri giorni alle 5:00, e altri giorni alle 7:00. Per Ari, le 6:00 predicono in modo affidabile e coerente la cena, quindi Ari probabilmente inizierà a sentirsi affamato ogni giorno proprio prima delle 6:00, anche se ha fatto uno spuntino tardivo. Soraya, d’altra parte, avrà meno probabilità di associare le 6:00 alla cena, poiché le 6:00 non sempre predicono che la cena stia arrivando. Rescorla, insieme al suo collega dell’Università di Yale, Alan Wagner, sviluppò una formula matematica che poteva essere usata per calcolare la probabilità che un’associazione sarebbe stata appresa data la capacità di uno stimolo condizionato di prevedere il verificarsi di uno stimolo incondizionato e altri fattori; Oggi questo è conosciuto come il modello Rescorla-Wagner (Rescorla & Wagner, 1972)

Una volta stabilita la connessione tra lo stimolo incondizionato e lo stimolo condizionato, come facciamo a rompere questa connessione e far sì che il cane, il gatto o il bambino smetta di rispondere? Nel caso di Tiger, immagina cosa succederebbe se tu smettessi di usare l’apriscatole elettrico per il suo cibo e iniziassi a usarlo solo per il cibo umano. Ora, Tiger sentirebbe l’apriscatole, ma non riceverebbe il cibo. In termini di condizionamento classico, si darebbe lo stimolo condizionato, ma non lo stimolo incondizionato. Pavlov ha esplorato questo scenario nei suoi esperimenti con i cani: suonando il tono senza dare ai cani la polvere di carne. Ben presto i cani smisero di rispondere al tono. L’estinzione è la diminuzione della risposta condizionata quando lo stimolo incondizionato non è più presentato con lo stimolo condizionato. Quando viene presentato lo stimolo condizionato da solo, il cane, il gatto o un altro organismo mostrerebbe una risposta sempre più debole, e infine nessuna risposta. In termini di condizionamento classico, c’è un indebolimento graduale e la scomparsa della risposta condizionata.

Cosa succede quando l’apprendimento non viene utilizzato per un po’ – quando ciò che è stato appreso rimane dormiente? Come abbiamo appena discusso, Pavlov scoprì che quando presentava ripetutamente il campanello (stimolo condizionato) senza la polvere di carne (stimolo incondizionato), si verificava l’estinzione; i cani smettevano di salivare al campanello. Tuttavia, dopo un paio d’ore di riposo da questo allenamento di estinzione, i cani cominciarono di nuovo a salivare quando Pavlov suonò il campanello. Cosa pensi che accadrebbe al comportamento di Tiger se il tuo apriscatole elettrico si rompesse e tu non lo usassi per diversi mesi? Quando finalmente l’hai riparato e hai ricominciato a usarlo per aprire il cibo di Tiger, Tiger ricorderebbe l’associazione tra l’apriscatole e il suo cibo – si ecciterebbe e correrebbe in cucina quando sente il suono. Il comportamento dei cani di Pavlov e di Tiger illustra un concetto che Pavlov chiamava recupero spontaneo: il ritorno di una risposta condizionata precedentemente estinta dopo un periodo di riposo (Figura 1).

Figura 1. Questa è la curva di acquisizione, estinzione e recupero spontaneo. La curva crescente mostra la risposta condizionata che diventa rapidamente più forte attraverso l’accoppiamento ripetuto dello stimolo condizionato e dello stimolo incondizionato (acquisizione). Poi la curva diminuisce, il che mostra come la risposta condizionata si indebolisce quando viene presentato solo lo stimolo condizionato (estinzione). Dopo un’interruzione o una pausa dal condizionamento, la risposta condizionata riappare (recupero spontaneo).

Naturalmente, questi processi si applicano anche negli esseri umani. Per esempio, diciamo che ogni giorno, quando camminate verso il campus, un camioncino dei gelati passa sul vostro percorso. Giorno dopo giorno, sentite la musica del camioncino (stimolo neutro), così finalmente vi fermate e comprate una barretta di gelato al cioccolato. Dai un morso (stimolo incondizionato) e poi ti viene l’acquolina in bocca (risposta incondizionata). Questo periodo iniziale di apprendimento è noto come acquisizione, quando si inizia a collegare lo stimolo neutro (il suono del camion) e lo stimolo incondizionato (il gusto del gelato al cioccolato in bocca). Durante l’acquisizione, la risposta condizionata diventa sempre più forte attraverso ripetuti accoppiamenti dello stimolo condizionato e dello stimolo incondizionato. Diversi giorni (e barrette di gelato) dopo, notate che la vostra bocca comincia ad avere l’acquolina (risposta condizionata) non appena sentite il tintinnio musicale del camion, anche prima di addentare la barretta di gelato. Poi un giorno ti dirigi verso la strada. Sentite la musica del camion (stimolo condizionato) e vi viene l’acquolina in bocca (risposta condizionata). Tuttavia, quando arrivi al camioncino, scopri che hanno finito il gelato. Te ne vai deluso. I giorni successivi passi vicino al camioncino e senti la musica, ma non ti fermi a prendere una barretta di gelato perché sei in ritardo per la lezione. Cominci a salivare sempre meno quando senti la musica, finché alla fine della settimana non hai più l’acquolina in bocca quando senti la melodia. Questo illustra l’estinzione. La risposta condizionata si indebolisce quando viene presentato solo lo stimolo condizionato (il suono del camion), senza essere seguito dallo stimolo incondizionato (gelato al cioccolato in bocca). Poi arriva il fine settimana. Non devi andare a lezione, quindi non passi davanti al camion. Arriva il lunedì mattina e prendi il tuo solito percorso per il campus. Giri l’angolo e senti di nuovo il camion. Cosa pensi che succeda? Ti viene di nuovo l’acquolina in bocca. Perché? Dopo una pausa dal condizionamento, la risposta condizionata riappare, il che indica un recupero spontaneo.

L’acquisizione e l’estinzione coinvolgono il rafforzamento e l’indebolimento, rispettivamente, di un’associazione appresa. Altri due processi di apprendimento – la discriminazione dello stimolo e la generalizzazione dello stimolo – sono coinvolti nel determinare quali stimoli attiveranno le risposte apprese. Gli animali (compresi gli esseri umani) hanno bisogno di distinguere tra gli stimoli – per esempio, tra i suoni che predicono un evento minaccioso e i suoni che non lo fanno – in modo da poter rispondere in modo appropriato (come scappare se il suono è minaccioso). Quando un organismo impara a rispondere in modo diverso a vari stimoli che sono simili, si parla di discriminazione dello stimolo. In termini di condizionamento classico, l’organismo dimostra la risposta condizionata solo allo stimolo condizionato. I cani di Pavlov discriminavano tra il tono di base che suonava prima di essere nutriti e altri toni (per esempio, il campanello), perché gli altri suoni non prevedevano l’arrivo del cibo. Allo stesso modo, Tiger, il gatto, discriminava tra il suono dell’apriscatole e quello del mixer elettrico. Quando il frullatore elettrico è in funzione, Tiger non sta per essere nutrita, quindi non corre in cucina in cerca di cibo.

D’altra parte, quando un organismo dimostra la risposta condizionata a stimoli che sono simili allo stimolo di condizione, si parla di generalizzazione dello stimolo, l’opposto della discriminazione dello stimolo. Più uno stimolo è simile allo stimolo condizionato, più è probabile che l’organismo dia la risposta condizionata. Per esempio, se il frullatore elettrico ha un suono molto simile all’apriscatole elettrico, Tiger può venire di corsa dopo aver sentito il suo suono. Ma se non le dai da mangiare dopo il suono del mixer elettrico, e continui a darle da mangiare costantemente dopo il suono dell’apriscatole, imparerà rapidamente a discriminare tra i due suoni (a condizione che siano sufficientemente dissimili da poterli distinguere). Nell’altro nostro esempio, Moisha continuava a sentirsi male ogni volta che visitava altri oncologi o altri medici nello stesso edificio del suo oncologo.

Try It

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.