The Mayflower: the Flower Behind the Name

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Illustrazione del Mayflower

Anche se sono canadese, sono stato cresciuto con le storie dei Pellegrini e di come hanno attraversato l’Atlantico nel 1620 su una barca chiamata Mayflower per fondare la colonia di Plymouth, la prima colonia di lingua inglese nel Nuovo Mondo. In seguito furono riconosciuti come i padri fondatori degli odierni Stati Uniti d’America.

Non so se l’ho imparato a lezione di storia o in televisione, ma i canadesi in generale hanno una migliore comprensione della storia americana rispetto agli americani della storia canadese.

Ma io non sono uno storico, sono un fanatico delle piante che è curioso di tutti gli aspetti delle piante. Così, ho voluto sapere, qual è la storia dietro il nome della loro nave, la Mayflower? E ho scoperto alcuni fatti interessanti.

Il fiore dietro il nome

Il mughetto, ancora conosciuto come mayflower in molte zone, ha ispirato il nome della nave Mayflower.

La pianta che gli inglesi chiamavano mayflower nel 1600 era in realtà una pianta che la maggior parte dei giardinieri conosce bene oggi, ma con un altro nome: mughetto (Convallaria majalis). Ampiamente distribuita in gran parte dell’Europa settentrionale e centrale, questa pianta fiorisce normalmente all’inizio di maggio, il che spiega parte del suo nome botanico, perché se Convallaria significa “della valle”, majalis significa “di maggio”. In Inghilterra, il “mayflower” era considerato il simbolo del mese di maggio.

Il mayflower nordamericano (Epigaea repens) non assomiglia affatto al suo omonimo europeo. Foto: Rob Routledge, Sault College, bugwood.org

Nel caso ve lo siate chiesto, c’è anche una pianta chiamata mayflower o trailing arbutus originaria del Nord America orientale: Epigaea repens, una pianta strisciante dei boschi con fiori dal bianco al rosa pallido rivolti verso l’alto che non assomigliano affatto ai fiori bianchi a campana penzolanti del mughetto di oggi. Ma è stato chiamato mayflower in una data successiva, forse dai coloni nostalgici del fiore che simboleggiava la primavera nella loro terra natale, C. majalis. Ed E. repens fiorisce in maggio… beh, almeno in parte del suo vasto territorio.

Nei tempi antichi

La tradizione del mughetto – o mayflower o Convallaria majalis o come volete chiamarlo – come simbolo della primavera precede di gran lunga i Pellegrini.

Nel nord Europa, per esempio, la dea madre era associata al mughetto e i suoi fiori venivano attaccati sui pali di maggio durante i riti annuali di primavera dei Celti, dei Pitti e delle tribù germaniche.

Statua della dea Flora.

Presso i Romani, il mughetto era il simbolo di Flora, la dea dei fiori, e celebrato durante la loro festa di primavera, Florales, che si teneva all’inizio di maggio. Altri popoli in tutta Europa, dai greci ai finlandesi, consideravano il mughetto un simbolo di primavera e di rinascita.

Con l’arrivo del cristianesimo, però, il mughetto, ora considerato un fiore completamente pagano, fu essenzialmente bandito dall’uso e venne visto come un altro fiore primaverile… cioè fino alla Francia del XVI secolo.

Una tradizione rinata

Carles IX of France

La leggenda vuole che sia stato Carlo IX di Francia a rinnovare la tradizione del mayflower/mughetto. Affascinato dal bellissimo e delizioso profumo del bellissimo fiore selvatico dei boschi, conosciuto come “muguet” (dal francese antico per il profumo di muschio), diede un nosegay (piccolo bouquet) di fiori di mughetto a ciascuna delle signore della sua corte il 1° maggio 1561, e fu un successo immediato. Soddisfatto del risultato, dichiarò: “Che sia così ogni anno”, e infatti fu così. Ben presto la pratica si diffuse in tutta la Francia.

Con il tempo, la tradizione era che le donne portassero un nosegay di mughetto il primo maggio, mentre gli uomini ne portavano un rametto sul bavero. La superstizione regnava all’epoca e si credeva che portare il mughetto il 1° maggio portasse salute e felicità. Un rametto con 13 fiori era considerato particolarmente fortunato.

Nel ventesimo secolo

Félix Mayor porta, come sempre, il mughetto sul bavero. Foto: Alchetron.org

Come molte tradizioni, tuttavia, indossare il “muguet de mai” aveva cominciato a morire alla fine del 1800, ma fu fatto rivivere abbastanza improvvisamente quando il cantante e intrattenitore francese Félix Mayol arrivò a Parigi il 1° maggio 1895, e ricevette un bouquet di mughetti dalla sua amica parigina, Jenny Cook. Affascinato dal regalo, portò un rametto di mughetto all’occhiello quella sera, l’apertura del suo primo spettacolo parigino. Fu un enorme successo e divenne una grande star. Siccome sentiva sempre che il mughetto gli aveva portato fortuna, divenne il suo emblema personale e lo portava sempre in pubblico, presto imitato da altri. In sostanza, aveva fatto rivivere da solo una tradizione che stava scomparendo.

Anche gli stilisti francesi adottarono la tendenza e cominciarono a offrire ai loro clienti e alle loro dipendenti bouquet di mughetti il primo maggio. In effetti, lo fanno ancora. Christian Dior alla fine ne fece l’emblema della sua casa di moda e incorporò il profumo del mughetto nei suoi migliori profumi.

Ovviamente, il primo maggio è anche la festa del lavoro (Fête du Travail) in Francia (come in molti paesi del mondo) e inevitabilmente le due cose si fusero, ufficialmente durante la seconda guerra mondiale. Oggi il primo maggio è un giorno festivo in Francia e in Belgio, dove è altrettanto probabile che si chiami “la Fête du muguet” (Festa del mughetto) che la Fête du Travail.

Giornata di maggio in Francia oggi

Venditore di fiori che offre mughetto in un angolo di albero parigino.

Visitate qualsiasi città francofona d’Europa il primo maggio e li vedrete ovunque; venditori di fiori che offrono rametti, mazzi e vasi di “fiori di maggio”. In una legge che risale alla Rivoluzione francese, la vendita ambulante di mughetti negli spazi pubblici è ufficialmente tollerata il 1° maggio, a condizione che siano stati raccolti in natura, quindi non devono essere riscosse tasse. Ciò significa che chiunque abbia accesso a qualche ciuffo di mughetto può diventare un venditore di fiori per un giorno… e molti tentano la fortuna.

La produzione di mughetti per il Primo Maggio è un grande business in Francia e in Belgio e i prezzi salgono alle stelle se il raccolto è scarso. A Bruxelles, qualche anno fa, ho visto piccoli bouquet di due soli rametti di mughetto venduti a 13 euro (circa 13 dollari), perché la primavera era arrivata troppo presto e i fiori erano rari quell’anno.

Quando tutto va bene, circa 60 milioni di rametti, bouquet e vasi di mughetto sono venduti in Francia ogni 1° maggio, ma solo il 10% dei fiori sono raccolti da piante selvatiche. La maggior parte della produzione proviene da aziende specializzate, la maggior parte situate vicino a Nantes e Bordeaux, dove la raccolta e la preparazione del mughetto danno lavoro stagionale a circa 7.000 persone.

In Nord America

Non esiste una tradizione di una giornata del mughetto in Nord America.

Prima di tutto, in Canada e negli Stati Uniti, il Labor Day si celebra all’inizio di settembre, quando non si trovano fiori di mughetto (sono rigorosamente a fioritura primaverile). Alcune zone di entrambi i paesi hanno mantenuto alcune tradizioni del primo maggio dalle vecchie feste del May Day in Europa, ma per lo più si tratta di danze intorno a un palo di maggio o di danze Morris. Dopo tutto, nella maggior parte delle zone del Nord America, il mughetto non fiorisce il 1° maggio, ma più tardi in maggio o addirittura in giugno.

Il mughetto si diffonde ampiamente ed è difficile da controllare. Foto: Pasqdnik, Wikimedia Commons

Inoltre, i giardinieri nordamericani tendono ad essere un po’ diffidenti nei confronti del mughetto. Anche se è una copertura del terreno abbastanza carina e i fiori sono affascinanti, è anche abbastanza invasivo e molto difficile da controllare. E chi vuole rilasciare un’altra pianta invasiva nel proprio territorio?

Infine, il mughetto è una pianta tossica, in effetti, una delle più velenose di tutte le piante da giardino, e al giorno d’oggi, offrire una pianta tossica come regalo o addirittura coltivarla tende ad essere disapprovato.

Allora, auguro buon May Day, Labor Day o Fête du muguet ai miei lettori europei, poi tornerò a cercare di sradicare il #$*@*&#$ dal mio giardino.

Cavolo, chi sapeva che ci sarebbe stato così tanto da dire sul mayflower?

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