Na China o gato civet é uma iguaria – e pode ter causado Sars

A questão tem surpreendido os cientistas desde que o vírus Sars surgiu na China e se espalhou pelo mundo: de onde ele veio?

Agora, pesquisadores em Hong Kong identificaram o culpado – o civet de palma mascarada, um pequeno mamífero semelhante a um gato que é tratado como uma delicadeza culinária em algumas partes da China.

Virologistas trazidos para caçar o vírus Sars sempre suspeitaram que ele permaneceu no quintal da fazenda ou em animais domésticos antes de fazer a espécie cruzada saltar em humanos.

As fontes mais prováveis acreditavam-se ser porcos ou galinhas, mas as tentativas de infectar os animais com o vírus Sars retirado de humanos infectados falharam, sugerindo que ele deve ter vindo de outra espécie.

Yuen Kwok-Yung, um microbiologista da Universidade de Hong Kong, e a sua equipa decidiu examinar um grande número de civetas e outros animais de caça. Eles descobriram que quatro dos civets de palma mascarada – que têm pelo curto e listras pretas e brancas no rosto – estavam carregando um coronavírus que causou Sars. Os animais são comuns na China, Índia e Malásia.

Prof Yuen disse que era improvável que as pessoas tivessem sido infectadas por comer civetas. Mas o vírus pode ter saltado para os humanos enquanto eles os criavam, abatiam e cozinhavam.

O civet é um dos principais ingredientes do prato exótico da vida selvagem “sopa de dragão-tiger-fenix”, pelo qual os chineses ricos da província de Guangdong pagarão grandes somas.

A sopa é temperada com pétalas de crisântemo e inclui pedaços de civet gato e cobra.

O actual website do centro de informação turística de Guangzhou convida os visitantes a provar este “prato especial”.

A venda do gato civet é proibida em Hong Kong, mas as pessoas ainda atravessam para a China para o comer, e outros animais exóticos. É amplamente acreditado no sul da China que comer animais selvagens pode aumentar o vigor dos órgãos humanos.

Um virologista de Hong Kong, Professor Malik Peiris, que lidera a equipe que primeiro identificou o coronavírus de Sars, disse ontem que enquanto a comida fosse devidamente cozinhada, o vírus deveria ser morto.

No entanto, ele disse que estava obviamente a ser derramado do animal selvagem, e alguém podia entrar em contacto com ele enquanto o animal vivo estava a ser manipulado.

Um dos primeiros pacientes Sars confirmados da China, Huang Xingchu, 34 anos, trabalhava como cozinheiro num restaurante Shenzhen.

Prof Yuen disse que controles rigorosos deveriam ser colocados em prática para garantir que os civets e outros animais de caça fossem criados e vendidos sem colocar as pessoas em risco de infecção.

“Se não se consegue controlar mais os saltos destes vírus dos animais para os humanos, a mesma epidemia pode voltar a ocorrer – por isso é muito importante que tenhamos formas de controlar a criação, o abate e a venda destes animais de caça selvagens”

“Este é um bom passo em frente”, disse John Oxford, um especialista em virologia da Queen Mary School of Medicine em Londres. “Agora podemos começar a colocar barreiras entre as pessoas e os gatos para impedir que isso aconteça, e mais vírus, que se cruzem””

No início desta semana, Chandra Wickramasinghe, do Centro de Astrobiologia de Cardiff, sugeriu que o vírus Sars pode até ter caído do espaço para a Terra, mas esta não é uma visão amplamente compartilhada pelos cientistas.

Prof Yuen e sua equipe acreditam que o vírus saltou diretamente de civetas para humanos, mas dizem que outros animais também podem ter estado envolvidos na transmissão.

“Pode não ser o fim da história”, disse o professor Oxford. “Pode muito bem ter saltado de outro animal para os civetas, e será preciso muito trabalho para resolver isso”.

Pensa-se que a epidemia de Sars está a ser controlada em Hong Kong, e ontem a Organização Mundial de Saúde retirou o seu aviso contra viagens a Hong Kong e Guangdong.

Taiwan está agora a relatar o maior número de novas infecções, elevando o total da região para 483. A nível mundial, 4.212 pessoas continuam infectadas com a doença.

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